Sport

Framgången överraskade Gustafsson

Erik Gustafssons säsong har varit fylld av utmaningar och nu står han inför karriärens första landskamper. Arkivbild.
Erik Gustafssons säsong har varit fylld av utmaningar och nu står han inför karriärens första landskamper. Arkivbild.

Säsongen har varit fylld av utmaningar.Tre Kronor-debutanten Erik Gustafsson har klarat av samtliga.– Ja, det har varit lite överraskande, säger han.

Efter två poängstarka säsonger i SHL-klubben Frölunda valde Erik Gustafsson att byta klubb. Valet blev Chicago. Men spel i NHL-laget, som vunnit Stanley Cup tre gånger på 2000-talet, trodde inte den 24-årige backen var möjligt när flyttade över till USA.

I stället fokuserade han sig på farmarligan och Rockford.

– Redan när jag skrev på kontraktet trodde jag att det skulle bli ett stort steg och när jag väl kom dit var det större än vad jag först trodde, säger han.

Men det var inget som han inte klarade av.

Svenskens spel i Rockford imponerade på Chicagos ledning och redan i oktober var Gustafsson där han först inte trodde att han skulle kunna spela.

– Det var kul att få komma upp men när jag sedan åkte ner igen trodde jag att det var allt jag skulle få, säger han.

– Men sedan fick jag höra av Stan Bowman (general manager) att de ville ha upp mig igen. Jag kallades upp i julas och sedan rullade det bara på.

"Lite för lätt"

När grundserien var över hade han spelat 41 matcher. I Stanley Cup-mötet med St Louis, förlust med 3–4 i matcher, spelade han fem av matcherna.

– Det var nästan lite för lätt när jag kom in men sedan gick det lite tyngre mot slutet. Så jag fick känna på det också, det var bra att det inte bara gick uppåt hela tiden. Jag fick även känna på hur laget var i motgång, säger han.

– Jag fick nästan känna på allt under min första säsong. Det var skönt. Det blev ett bra första år i NHL för mig. Lärorikt.

Minst sagt.

Erik Gustafsson har blivit bättre på att läsa spelet, ta snabbare beslut och vara noggrannare med första touchen. Men främst är det defensiven som slipats till och blivit bättre.

– I försvarsspelet var jag inte så jävla bra innan jag åkte över men jag fick mycket hjälpa av coacherna i Chicago och i Rockford. De hjälpte mig med hur jag ska hålla i klubban, vilka positioner jag ska ha. Det var mycket nytt, säger han.

– (Brent) Seabrook hjälpte mig mycket. (Niklas) Hjalmarsson också, precis som alla andra svenskar. De pratade med mig om det mesta, bland annat att jag ibland inte skulle lyssna när tränaren bara skrek. Det var hela tiden små saker som hjälpte mig på vägen. Det är jag väldigt tacksam för.

"Otroligt roligt"

Tipsen gjorde att Erik Gustafsson briljerade i Rockford och imponerade i Chicago.

Nu väntar nästa utmaning: Karriärens första landskamper – som dessutom görs i ishockey-VM i Ryssland.

– Det ska bli otroligt roligt. Det är kul att vara här och dra igång igen, säger han.

Erik Gustafsson har parats ihop med Johan Fransson, Servette-spelaren som har gjort 70 matcher med Tre Kronor.

– Jag har inte spelet med honom tidigare men jag tror det kommer gå bra. Han är rutinerad, så det var bra att få honom, säger Erik Gustafsson.