Teknik Nyheter Sverige

Neandertallinjen äldre än väntat

En rekonstruktion av människorna från Sima de los Huesos i Spanien. De levde för 430 000 år sedan och tillhörde samma linje som de mer sentida neandertalmänniskorna.
En rekonstruktion av människorna från Sima de los Huesos i Spanien. De levde för 430 000 år sedan och tillhörde samma linje som de mer sentida neandertalmänniskorna.

Ett antal omstridda spanska fossil tillhör samma linje som neandertalmänniskan, enligt en ny dna-studie.Resultatet innebär att neandertallinjen nu går att spåra mycket långt tillbaka i tiden.

Det bekräftar också att vår egen art, Homo sapiens, och neandertalarna, Homo neanderthalensis, separerade från varandra redan för 550 000–765 000 år sedan.

De spanska fossilen utgörs av lämningar efter 28 individer som levde för cirka 430 000 år sedan i bergsmassivet Atapuerca nära Burgos. Själva fyndplatsen heter Sima de los Huesos.

Redan från början stod det klart att de var svåra att placera i någon av de kända utdöda människoarterna – även om de hade vissa likheter med neandertalarna.

Dna från cellkärnan

De första äkta neandertalarna dyker dock inte upp förrän för 200 000 år sedan. De är således betydligt yngre än de spanska fossilen.

Dessutom har det hela blivit ännu mer förvirrande i och med att det finns spår efter den så kallade denisovamänniskan – en asiatisk släkting till neandertalarna – i de spanska fossilens arvsmassa.

Den nya studien skingrar förhoppningsvis dimmorna. Forskarna, som letts av evolutionsgenetikern Matthias Meyer vid Max Planck-institutet i Leipzig, har utvunnit bitar av dna från cellkärnan. Det är så kallat kärn-dna, från de gamla benen.

Tidiga neandertalare

Analyserna visar att människorna som levde vid Sima de los Huesos verkligen tillhörde neandertallinjen. Dna från denisovanerna kan ha letat sig in vid ett senare tillfälle i historien.

Med tanke på fossilens höga ålder måste splittringen mellan neandertalarna och denisovanerna ha ägt rum för över 430 000 år sedan.

Detta medför i sin tur att separationen mellan vår egen linje och linjen med de arkaiska neandertalarna och denisovanerna måste ha ägt rum redan för över 700 000 år sedan.

Detta bekräftar vad flera studier nyligen kommit fram till. Men det innebär också problem eftersom det är oklart var många andra fossil från samma tidshorisont hör hemma. Dna från alla dessa skulle ge oss en mycket klarare bild av människolinjens utveckling den senaste årmiljonen.