Sport Nyheter Världen

Stjärnkamp på mörk årsdag i Lille

Gareth Bale har kul på Wales träning inför kvartsfinalen mot Belgien.
Gareth Bale har kul på Wales träning inför kvartsfinalen mot Belgien.

Det är draken mot djävlarna: Gareth Bale mot Eden Hazard och hans kamrater.Wales–Belgien bjuder på en präktig stjärnsmäll i EM-kvartsfinalen – på en dag och en plats som väcker tunga minnen från förr.

I nordvästra Frankrike bar morgonen den 1 juli 1916 med sig eld och död. Den allierade storoffensiv som inleddes blev med tiden känd som Slaget vid Somme – en av första världskrigets blodigaste sammandrabbningar.

Över 20 000 soldater dödades bara under det första dygnet. Ett halvår senare hade drygt en miljon människor dödats, skadats eller försvunnit i skyttegravshelvetet, cirka tio mil söder om Lille.

Bland de britter som föll fanns mängder av walesare. Samtidigt stred återstoden av den belgiska armén en bit upp längs Västfronten, i den lilla del av Belgien som aldrig blev ockuperad.

De vita korsen på de otaliga krigskyrkogårdarna i området ger än i dag en kuslig bild av följderna av att grannländer inte kommer överens.

Stjärnmöte

Exakt 100 år senare är fredagens drabbning i Lille av betydligt vänligare art. EM-kvartsfinalen mellan den röda draken och de röda djävlarna – Wales och Belgien – är samtidigt en kamp mellan två av de största i fotbolls-Europa just nu: Real Madrids walesare Gareth Bale mot Chelseas belgare Eden Hazard.

Fast det vill stjärnorna själva tona ned.

– Många vill säga så, men jag tror säkert att Eden Hazard säger detsamma som jag. En spelare gör inget lag. Det är inte jag mot honom, utan två bra lag mot varandra. Jag är säker på att det kommer att bli en stor match, säger Bale på den walesiska basen i Dinard, enligt belgiska tidningen Le Soir.

Möttes i kval

Andra storstjärnor har haft det tungt i EM, vilket fått experter och analytiker att peka på tröttheten efter en alltför lång säsong. Bale har dock inga problem med att hålla motivationen uppe.

– Jag ser draken på min tröja och behöver inget annat, säger 26-åringen från Cardiff.

De två lagen i Lille känner varandra väl och möttes i kvalet både till VM 2014 och årets EM, med varsin seger och två oavgjorda som följd.

Förbundskapten Chris Coleman betonar ändå att tidigare möten inte längre spelar någon roll när de två lagen kliver ut på plan på fredagskvällen.

– I morgon kväll kommer någon av oss att vara före detta. Så enkelt är det, säger Coleman på torsdagens presskonferens i Lille.

Bröder?

Framgångarna för Wales har bland annat förklarats med en stark laganda och en närmast familjär stämning i truppen. Spelare som Bale, Aaron Ramsey, Chris Gunter och Neil Taylor har spelat ihop i olika landslag ända sedan junioråldern.

– Vi är som ett gäng bröder, hävdar lagkapten Ashley Williams.

– Lagkänslan kommer från spelet på plan. De här spelarna ställer upp för varandra, säger förbundskapten Coleman.