JOHAN NORBERG: Förra veckan tog Google ett stort steg mot en värld där vi kan ta bilen hem från krogen. Företaget visade upp en bil utan ratt, backspeglar, gas- och bromspedaler, för den kör sig själv. Hundra testexemplar ska byggas av denna modell som liknar en blandning mellan godisbil och datormus. Volvo ska börja testa sina egna självgående bilar på Göteborgs gator 2017.

Om det i förstone låter otäckt ska man tänka på alla gånger vi har stött på lastbilschaufförer som somnar till och bilister som messar och mejkar sig – och alla som kör stressade, arga eller berusade.

Den mänskliga faktorn är ur trafiksäkerhetssynpunkt ödesdiger.

Med självgående bilar kan vi arbeta, spela spel eller ha förfest på väg till destinationen. Vi kan lämna bilen där vi vill gå av så kör den iväg själv. Parkeringsplatser i attraktiva områden kan ersättas med byggnader, parker eller torg. Vi kan köra även när ålder och sjukdom nedsätter rörlighet och sinnesförmågor. En tidig film om projektet visade en blind man som tog bilen för att köpa lunch och hämta tvätten.

Det kan förändra trafikmiljön. En normal fil är nästan fyra meter för att bilister vinglar. Självkörande bilar kan kanske klara det på två meter, så vägar och broar kan ta mindre plats. Bilarna behöver inte vara tunga bensinslukare av säkerhetsskäl. Samtidigt innebär det naturligtvis på sikt ett hot mot dem som kör taxi och lastbilar.

Det slående är att utvecklingen har gått så oerhört snabbt. 2004 skrev två ekonomer boken "The new division of labour" som handlade om alla sysslor som skulle kunna utföras av datorer. Ett undantag ansåg de vara bilkörning, då föraren måste ta in en så stor mängd information samtidigt och fatta mängder av mikrobeslut i varje situation. Samma år genomförde det amerikanska försvarets forskningsavdelning en pristävling för självgående fordon som slutade med att alla snabbt föll, fastnade eller gick sönder.

Men bara sex år senare meddelade Google att de löst problemet. Genom en konstruktion på biltaket som roterar tio gånger per sekund ger 64 laserstrålar mer än en miljon datapunkter i sekunden om landskap, trafik och hinder. Dessa sätts ihop till en tredimensionell bild av omgivningen hundra meter i alla riktningar, som kombinerat med Googles vägkartor ger lite bättre överblick än backspegeln – och saknar döda vinklar.

Det har gjorts möjligt genom den fantastiska utvecklingen av sensorer och datorkraft. Det finns många hinder på de självkörande bilarnas väg, som regleringar, traditioner och kaotiska trafikmiljöer som det är svårt att hantera för datorer som alltid måste följa lagen. Men så här långt övertygar projektet mig om att när det gäller datorernas möjligheter ska vi aldrig mer säga aldrig.

+ 4 juni 1989
25 år sedan de fria valen i Polen som markerade slutet på ett halvsekel av kommunistiskt förtryck i Central- och Östeuropa.

– 4 juni 1989
25 år sedan det kinesiska kommunistpartiet mötte fredliga protester för demokrati genom att köra över, skjuta och slå ihjäl studenter och andra demonstranter.