För några veckor sedan besökte jag Colosseum i Rom. Och fortfarande, efter nästan 2 000 år, jordbävningar och plundringar, är ruinerna efter världens största amfiteater en mäktig syn. En arena som på sin tid rymde väldiga gladiatorspel och mer än 50 000 åskådare. Man kommer att tänka på gladiatorernas kamp till sista blodsdroppen, kejsaren som med sin tumme avgjorde vinnarens öde, kristna som slängdes till lejonen.

Men det mäktigaste var att få träffa en historiker på plats, som ledigt visade att de flesta brottstycken av historia som vi snappar upp i skolbänken, på ljugarbänken, i kyrkan eller biosalongen är humbug. Det väcker nyfikenhet på hur mycket annat som förvanskas på lite distans.

Gladiatorerna slogs tydligen sällan till döds. De var för dyra och inkomstbringande för det. Många valde frivilligt gladiatorns yrke – kanske uppemot hälften av gladiatorerna. De populäraste slogs bara några gånger om året och till döds bara vid högtidliga tillfällen, som när kejsaren var på besök. Och då till besvikelse för ägarna, som blev av med sina mest vältränade kämpar. 

Det finns inget som tyder på att kejsaren signalerade barmhärtighet eller blodtörst genom att sätta tummen upp eller ned. En gång hälsade gladiatorerna kejsaren med utropet ”Vi som är på väg att dö hälsar dig”, men det var ett särskilt tillfälle, inte en vanlig hälsningsfras. 

Ofta blandas gladiatorspelen ihop med amfiteatern som straffinstitution. När brottslingar dömdes till döden i Romarriket kunde det innebära att de tvingades slåss mot vilda djur eller mot varandra. Det finns dock inga bevis för att kristna slängdes till lejonen. Kristna förföljdes bland annat under kejsar Nero (som tvärtemot legenden inte spelade violin när Rom brann, violinen uppfanns 1 500 år senare). Men Nero dog år 68, flera år innan Colosseum ens började byggas.  

Myten om de kristna och lejonen skapades på 1500-talet då påven Pius V sa åt troende att samla sand från Colosseum då det ska ha blandats med blod från kristna martyrer. En av hans efterträdare noterade att det var nonsens, och menade att amfiteatern borde användas som textilfabrik, men föreställningen levde ändå vidare. Möjligheten att lura kristna pilgrimer att ge sina sista slantar för ett besök eller en relik var för lockande. 

Faktum är att arenan inte ens heter Colosseum. Den hette Den flaviska Amfiteatern, efter Flavius ätt, som kejsarna då tillhörde. Men det fanns en nästan 40 meter hög staty av kejsaren utanför arenan, i förgyllt brons. Hänvisningar till denna koloss under Medeltiden översattes ofta felaktigt till att syfta på arenan, och när statyn så småningom rasade och glömdes bort utgick man från att ”kolossen” var ett namn för amfiteatern.
 

+ Fackens brev till Obama. LO:s, TCO:s och Sacos brev till Obama. Sluta håna deras språkbehandling. Vi ska tvärtom vara stolta över att vi har fackföreningar som tar ett initiativ för frihandel.

– Homofobiskt vinter-OS. Öppet homosexuella deltagare i vinter-OS Sotji 2014 kan diskas eller arresteras av den allt mer homofoba ryska diktaturen, och Internationella olympiska kommittén kan agera polis åt Putin.