– Vi är oroliga för att de flesta familjemedlemmarna kan ha kommit hem inför det kommande nyårsfirandet, säger Taiwans inrikesminister Chen Wei-jen.

Fakta: Några av de dödligaste skalven

April 2015: Omkring 9 000 människor omkommer i en jordbävning i Nepal.

Mars 2011: Nära 18 900 personer omkommer av tsunamivågorna efter ett skalv på 9,0 i havet utanför Japans nordöstra kust.

Januari 2010: Ett skalv på Haiti som uppmäts till 7,0 dödar mellan 250 000 och 300 000 personer.

Maj 2008: En jordbävning i Sichuan-provinsen i Kina, uppmätt till 8,0, dödar 87 000 människor.

Maj 2006: 6 000 dödas efter ett kraftigt skalv på Indonesien. 1,5 miljoner människor blir hemlösa.

Oktober 2005: Ett skalv på 7,6 dödar över 75 000 personer i Pakistan.

December 2004: En kraftig jordbävning utanför Sumatra skapar tsunamivågor som dödar 220 000 människor i länder kring Indiska oceanen.

December 2003: Iranska staden Bam drabbas av en jordbävning uppmätt till 6,7. Nära 32 000 personer omkommer.

Januari 2001: Indiska delstaten Gujarat drabbas av ett skalv med styrka 7,7 som dödar 25 000 människor.

En av byggnaderna som rasade var ett minst 16 våningar högt bostadshus, fullt med människor som återvänt hem från firandet av det kinesiska nyåret fredagskvällen svensk tid. Räddningsarbetare har sökt igenom rasmassorna och fått ut mer än 250 överlevande från huset som rymde 96 lägenheter. Men också en tio dagar gammal flicka hittades död i sin döde fars famn.

Vice brandkårschef Liang Chuan-shun säger till AFP att det återstående räddningsarbetet är en "kapplöpning mot tiden". Sammanlagt 156 personer kunde på lördagskvällen svensk tid inte nås av sina anhöriga i Tainan och närliggande orter, uppger Taiwans nationella kriscentrum.

Misstänkt byggfusk

Husraset har väckt frågor om hur byggnaden var konstruerad. Tjänstemän i Tainan anser att det är för tidigt för att säga om det var brister i konstruktionen som låg bakom kollapsen. Samtidigt säger regeringstjänstemannen Liu Shih-chung enligt Reuters att det kan ha funnits problem med stål och cement av dålig kvalitet i byggnaden.

Flera andra kvarter rasade också mer eller mindre samman, och minst 30 personer räddades ur ett annat bostadshus.

Många anhöriga hoppades ännu på lördagskvällen att finna saknade släktingar vid raserade hus i Tainan.

– Min syster, hennes man och deras barn bor på tredje våningen och jag har inte hört något om dem sedan jag kom hit. Jag kommer att vänta så länge det behövs. Jag tänker inte ge upp hoppet, sade Wang Chien-ming till AFP.

Nära eldsringen

Jordbävningen beräknades först ha en magnitud på 6,7, men nedgraderades sedan till 6,4.

Taiwan ligger nära den så kallade eldsringen, där kontinentalplattor möts. Det är en av de seismiskt mest aktiva regionerna i världen. I september 1999 drabbades Taiwan av en förödande jordbävning med magnituden 7,6, som dödade runt 2 400 personer.