Fakta: Erövringen av land

Livet uppstod i havet och erövrade inte land förrän relativt sent i jordens historia.

Enligt den nya studien var sannolikt mikroskopiska svampar de första landlevande organismerna. De äldsta fossilen av dessa är cirka 440 miljoner år gamla.

De första primitiva landväxterna dyker upp för cirka 434 miljoner år sedan. De kan ha utvecklats från grönalger som levde i vattnet nära stränderna.

Strax därefter, för cirka 428 miljoner sedan, uppstår de första landlevande ryggradslösa djuren. Allra äldst är möjligen tusenfotingarna.

För cirka 370 miljoner år sedan tar ryggradsdjuren steget upp på land.

Källor: University of Cambridge, University of Florida.

Arten, döpt till Tortotubus protuberans, såg inte mycket ut för världen – lämningarna består av tunna trådar, så kallat svampmycel, osynligt för blotta ögat. Men den var avgörande för livets erövring av torra land.

– Den omvandlade hela biosfären på jorden, säger Martin Smith, paleontolog vid universiteten i Durham och Cambridge i Storbritannien och ledare av studien som publiceras i Botanical Journal of the Linnean Society.

Han påpekar att livet uppstod i havet och under miljontals år var bundet till den miljön. Kontinenterna var då helt livlösa. Det fanns inte heller några förutsättningar för växter och djur att etablera sig ovanför havsytan eftersom det inte fanns några tillgängliga näringsämnen på land.

Den första förruttnelsen

Svampar som Tortotubus förändrade allt detta genom att lagra och transportera näringsämnen och bygga upp ett näringsrikt jordlager på planeten.

– De startade förruttnelsen på jorden. De drog igång cirkulationen av näringsämnen och berikade jordlagren med kväve och syre. De öppnade vägen för växterna att erövra land, säger Martin Smith.

Fossilen hittades för över 30 år sedan, men då förstod ingen riktigt vad de var för någonting. Från början trodde man att de representerade delar av flera olika organismer.

Extremt långlivad

Det är först i och med den nya studien som det blivit klarlagt att alla tillhör en och samma art, Tortotubus protuberans, och att lämningarna helt enkelt är mycel, det vill säga de trådlika underjordiska delarna av en svamp.

De gotländska fossilen som hittats i Burgsvik är cirka 425 miljoner år gamla, från silurperioden. Det innebär att de är bland de äldsta fynden av arten. Något äldre fynd, cirka 440 miljoner år gamla, har gjorts i Nordafrika och Martin Smith har också granskat yngre exemplar från Skottland och USA.

– Den existerade i 60 miljoner år. Den var med andra ord extremt långlivad, säger han.