När psykologiforskaren Marcus Perlman från University of Wisconsin-Madison började sina studier vid The Gorilla foundation i Kalifornien var målet att lära sig mer om Gorillan Kokos gester. Gorillan Koko har sedan sin födsel 1971 lärt sig amerikanskt teckenspråk och förstår över 2 000 engelska ord.

Men när han studerade Koko tillsammans med psykologen Penny Pattersson och biologen Ron Cohn insåg att Koko kunde göra mer än vad han trodde var möjligt.

– När jag började kolla på videor med henne såg jag henne göra en massa olika otroliga vokaliseringar, säger Perlman till University  of Wisconsin-madison.

Koko hade nämligen lärt sig röst- och andningsbeteenden som man inte tidigare trodde var möjliga.

Tidigare hade man trott att apor hade ett begränsat antal ljud de kunde göra med sin röst, och att de inte hade möjligheten att lära sig göra nya ljud. Konsensus hade varit att förmågan att lära sig att göra nya ljud med sin röst var någonting unikt för människan.

► LÄS MER: Teresa sminkar sin apa – kallas djurplågare

I en ny studie som publicerats i den vetenskapliga journalen Animal Cognition kan Perlman och kollegan Nathaniel Clart från University of California visa flera exempel på när Koko gör 9 olika medvetna handlingar som kräver förmågan att kontrollera rösten och andningen. Beteenden som var inlärda.

Bland annat hade Koko lärt sig att blåsa i en flöjt, hosta som en människa och snyta sig.

Det här visar att förmågan att lära sig prata förmodligen utvecklades innan människor blev människor och existerade hos människan och gorillans gemensamma föregångare ungefär tio miljoner år sedan.

– Det här fyller en lucka. Det visar apors potential att under rätt förutsättningar lära sig kontrollera sin röst. Det är inte lika precist som hos människor, men det finns en kontroll där, säger Marcus Perlman.

► LÄS MER: Mänskliga rättigheter – även för apa