Under de senaste 30 åren har fossil från nio par sköldpaddepar grävts fram ur sedimenten vid världsarvsklassade Messelpit i Tyskland. Den är uttorkad nu, men för 47 miljoner år sedan fanns här en så kallad vulkanisk sjö, vilket gör utgrävningar här särskilt intressanta för forskare.
 
Gemensamt för fynden är att de utgör par, alltid en hanne och en hona, som tycks ha dött mitt i parningsakten. Alla har de hittats tätt intill varandra varandra, en del stjärt mot stjärt. I två av fallen har hannens svans till och med varit instucken under sin partners stjärt.
– Vi har tydligt kunnat visa att paren är en hanne och en hona och inte till exempel två hannar som dött under ett slagsmål. Detta i kombination med att två har sina svansar i parningsposition – ett hett spår i våra ögon, säger forskaren Walter Joyce vid universitetet i Tübingen.
 
Dödsorsaken tros ha varit ett plötsligt utbrott av koldioxid i sjön, som förgiftade sköldpaddorna på ett ögonblick – ett fenomen som fortfarande existerar i vissa afrikanska sjöar i dag.
 
Sköldpaddorna är av den nu utdöda arten Allaeochelys crassesculpta, och är omkring 20 centimeter långa – betydligt mindre än sina släktingar jätte och är släkt med de betydligt större trynnästa sköldpaddorna som finns i haven runt Australien och Papua Nya Guinea.