Först högg den 28-åriga kvinnan ihjäl sina fyra minderåriga barn med en yxa. Sedan tog hon livet av sig själv genom att dricka bekämpningsmedel. Efter begravningarna avslutade även pappan sitt liv med gift.

Familjen hörde till de fattigaste i byn Agushan i Gansuprovinsen, men de nekades ekonomiskt stöd sedan lokala tjänstemän hävdat att deras sammanlagda inkomster var för höga. Flera medier har dock rapporterat att bidragen drogs in sedan familjen vägrat att betala mutor till myndighetspersoner.

"Vi lever i ett brutalt, människoätande samhälle", heter det i ett av många känsloladdade inlägg på Weibo, ett slags kinesisk motsvarighet till Twitter, där debatten om de ekonomiska klyftorna nu rasar.

"Situationen speglar perfekt den smärtsamma verkligheten om hur omfattande fattigdomen i Kina är" skriver chefekonomen Xiang Songzuo på storbanken ABC om tragedin.

Han pekar på att det å ena sidan rör sig om offentliganställda tjänstemän som förskingrar hundratals miljoner, rika som slåss om vem som kan göra av med mest pengar och å andra sidan de som lever i sådan fattigdom att de tappar livsgnistan.