Fakta: Valet i tre förbundsländer 13 mars

Sachsen-Anhalt i östra Tyskland har omkring 2,3 miljoner invånare.

Delstatshuvudstad är Magdeburg.

Förbundslandet styrs i dag av en koalition mellan konservativa CDU och socialdemokratiska SPD.

Sachsen-Anhalt leds av Reiner Haseloff från CDU.

I förra valet fick CDU 40 procent av rösterna, SPD 27 procent, die Linke 27 procent och die Grünen drygt 8 procent.

Baden-Württemberg i sydvästra Tyskland har 10,7 miljoner invånare.

Delstatshuvudstad är Stuttgart.

Förbundslandets leds av en koalition mellan SPD och Bündnis/dieGrünen.

Delstatsregeringens ledare är Winfried Kretschmann från Bündnis/die Grünen.

I förra valet fick CDU 43 procent, Bündnis/die Grünen 26 procent, SPD 25 provent och FDP/DVP 5 procent.

Rheinland-Pfalz i västra Tyskland har 4,0 miljoner invånare.

Delstatshuvudstad är Mainz.

Förbundslandet styrs av en koalition mellan SPD och Bündnis/die Grünen.

Delstatsregeringen leds av Maria Luise Dreyer från SPD.

I förra valet fick SPD 36 procent, CDU 35 procent, Bündnis/die Grünen 15 procent.

Källor: Die Welt, Presse- und Informationsamt der Bundesregierung

Delstatsvalen i förbundsländerna Baden-Württemberg och Rheinland-Pfalz i sydväst och i Sachsen-Anhalt i öst på söndag kommer att ge en antydan om färdriktningen för landet.

För första gången på ett kvarts sekel hotas den politiska balansen och samförståndet av ett främlingsfientligt populistparti.

Dominansen hotas därmed för de två partierna kristdemokraterna CDU/CSU och socialdemokratiska SPD. Miljöpartiet die Grüne samt die Linke på vänsterkanten kan komma att marginaliseras.

Och Angela Merkels framtid står på spel. Förbundskanslern som alltid har haft höga popularitetssiffror och som mot sin vilja kommit att kallas Mutti Merkel, moder Merkel, för sin säkra styrning av ett blomstrande land.

"Öppna eld"

Men så kom flyktingkrisen.

Sedan ett drygt halvår har Tyskland, Sverige och Österrike sett den största flykting- och migrantvågen sedan andra världskriget. Och in på arenan kliver det nybildade partiet Alternativ för Tyskland (AFD).

– Det viktigaste nu är att vi kontrollerar våra gränser. Vi måste deportera många människor som är i Tyskland utan att ha rätt att vara här, säger partiledare Frauke Petry för AFD på ett torgmöte.

Hon har också blivit känd för kommentaren att gränsvakter borde få öppna eld för att stoppa illegala migranter.

AFD:s främlingshat och EU-skepsis skär helt emot den tyska regeringskoalitionen. CDU:s och Socialdemokraternas inställning är att Tyskland klarar en flyktingström på över en miljon, även om det blir tufft.

Ren provokation

Ytterlighetspartiets hållning är dessutom en direkt provokation mot förbundskansler Merkel, som kanske för första gången under sitt ledarskap satsat ett personligt känslomässigt kapital i att hjälpa främst flyktingarna från krigets Syrien. Merkel är själv ett efterkrigsbarn som växte upp i förtryckets Östtyskland.

– Det är ingen idé att diskutera om vi ska ta emot flyktingar. De är här. Och vi kan ta hand om dem, har Merkel snäst när frågan dryftats inom hennes parti.

Men Petry slår an en ton som klingar rätt hos en del väljare, ofta i det forna öst, där missnöje råder i gamla industristäder och på landsbygden över att det ekonomiska läget inte har blivit bättre. Hon och AFD följer i svallvågorna på det hat som den främlingsfientliga rörelsen Pegida eldat på i främst Dresden och Leipzig. Medan Pegida trasats samman så har en leende Petry samlat högerextrema falanger inom AFD.

Om det blir framgång för henne i delstatsvalen väntar kanske en ny strid, men den här gången i huvudstaden Berlin. Partiledare Merkel kan då komma att utmanas öppet – av krafter inom det egna partiet.