– Jag kan inte beskriva vad jag känner. Det här är mitt land, min kyrka, säger Samer Shabaoun.

Han var en av dem som stred när irakiska styrkor återtog Qaraqosh (också känt som Bakhdida eller al-Hamdaniyya) från terrorrörelsen IS för några dagar sedan, i offensiven mot närliggande Mosul.

Han berättar att IS skickade allt den kunde mot styrkorna, inklusive självmordsbombare och bilbomber.

– Trots allt det så är vi här, säger han.

Klocktornet är skadat och statyer har fått sina huvuden avhuggna och golvet täcks av sot efter det att jihadisterna tänt eld på kyrkan innan de retirerade.

Ärkebiskop Yohanna Petros Mouche vid Mosuls syrisk-katolska kyrka konstaterar att han varit två år och tre månader i exil, men att han nu kunde fira nattvarden i den katedral som IS ville förstöra.

– Men i mitt hjärta var jag hela tiden där, säger han.

Terrorrörelsen IS tog över stora områden av Irak 2014, däribland Mosul, där stiftet var baserat. Ärkebiskopen flyttade verksamheten till Qaraqosh, där den största delen av de omkring 50 000 invånarna är kristna. Men när IS avancerade flydde cirka 120 000 kristna och andra minoriteter från byar och städer i området.

– Vi hade inget annat val om vi inte skulle ha tvingats att konvertera eller bli slavar. Vi flydde för att vi skulle kunna behålla vår tro. Nu kommer vi att behöva internationell skydd, säger prästen Majeed Hazem.