Gbagbo är den första före detta statschefen som ställs inför ICC. Fallet ses som ett test av domstolens uttalade mål att skipa rättvisa för människor som fallit offer för några av världens värsta krigsbrott.

70-åriga Gbagbo anklagas för fyra fall av brott mot mänskligheten, tillsammans med sin nära medarbetare Charles Blé Goudé. De två pekas ut som ansvariga för en bred kampanj av mord, våldtäkter och förföljelse efter presidentvalet 2010.

Gbagbo förlorade mot rivalen Alassane Ouattara, men vägrade godta resultatet. Uppemot 3 000 invånare miste livet i den våldsvåg som följde.

Hundratals anhängare till ex-presidenten har samlats utanför ICC i samband med rättegången. De anklagar domstolen för att ha varit för selektiva kring vilka som åtalats efter våldsvågen i Elfenbenskusten, trots att åklagaren Fatou Bensouda sagt att anhängare till Ouattara också står under utredning.

– Vi vill att han släpps, säger ivorianen Michele som rest 50 mil från Paris för att visa sitt stöd.