Dessförinnan twittrade Frankrikes ambassadör i landet om att insatsen för att frita gisslan hade startat. Reuters rapporterade att bland andra franska elitsoldater var aktuella för att delta.

al-Qaida i islamiska Maghreb (Aqim) har tagit på sig attacken, enligt Site som bevakar jihadister på nätet.

Angreppet startade med att två bilbomber detonerade utanför hotellet, som stormades och ett okänt antal personer togs som gisslan. Uppgifter i internationella medier har gjort gällande att det kan röra sig om 100 personer.

Hur många som dödades och skadades av bilbomberna och efterföljande skottväxling är inte känt.

"Minst 20 döda"

– Vi har inte exakta uppgifter om antalet döda, men det är åtminstone 20, säger Robert Sangare, chef för Yalgado Ouedraogo-sjukhuset i huvudstaden Ouagadougou.

– Minst 15 personer har skottskadats, och andra har fått skador när de flytt i panik, tillägger han.

Den burkinska regeringen och ögonvittnen bekräftade uppgifter om att människor dödats.

Enligt Elias Aneheim Ulvenäs på svenska UD finns inga uppgifter om drabbade svenskar.

Hotellet Splendid som angreps ligger i Ouagadougous centrum och används ofta av journalister, regerings- och FN-tjänstemän.

"Politisk instabilitet"

Burkina Faso höll nyligen presidentval, det första efter en kupp förra året. Den störtade presidenten Blaise Compaoré hade styrt landet i 27 år.

– Det råder fortfarande politisk instabilitet. Så jag tror att tidpunkten för attacken kan vara betydelsefull, säger Cynthia Ohayon, analytiker på International crisis group, till brittiska BBC news från Ouagadougou.

– Landet har långa gränser till Mali och Niger, och vi vet att det finns väpnade grupper i gränstrakterna. Så det här var nog något vi kunde förmoda att det skulle inträffa, säger hon.