Kinesiska forskare har tagit det första steget mot robotar i flytande metall. De har utvecklat en liten motor som består helt av flytande metall och som både har sin egen energikälla och kan byta form.

– Den mjuka maskinen ser ganska intelligent ut och kan omforma sig efter utrymmena som den rör sig i, precis som terminatorn gör i science-fiction-filmerna, säger Jing Liu på Tsinghua universitetet i Bejing, till New scientist.

Motorn består egentligen bara av en droppe av metallen gallium som blandats med indium och tenn. När droppen placeras i lut eller saltlösning och får sitt bränsle, i form av en liten flinga av aluminium, uppstår en kemisk reaktion som låter droppen röra sig.

I sina tester har forskarna låtit den lilla motorn röra sig runt i ett system av rör med olika form. Motorn har visat sig kunna förflytta sig i ungefär en timme och byta form för att anpassa sig efter rören, man har också upptäckt att motorn fungerar som en pump om den hålls stilla. Forskarna har också visat att det går att forma metallen till mer komplexa former genom att tillsätta en elektrisk ström vilket tros kunna ge upptäckten ännu fler användningsområden.   

Tekniken befinner sig fortfarande i sin linda men enligt New scientist är den ett första steg mot utvecklingen av intelligenta flytande robotar som kan byta form. Jing Liu själv tror att deras motor inom kort tid kommer kunna användas för att övervaka miljön, eller leverera material i rör eller blodkärl.

Enligt Taro Toyota på Tokyos universitet kan de kinesiska forskarnas innovation hjälpa till att konvertera kemisk energi till mekanisk energi i framtida flytande robotar.

– Sådana flytande robotar kommer vara ett frö till artificiellt liv som man ser i vissa filmer. Jag skulle lyfta fram Flubber snarare än Terminator 2, säger han till New scientist.