Fakta: Saudiarabien

Saudiarabien är en absolut monarki, utan vald folklig representation eller politiska partier. Den verkställande makten ligger hos kungen och dennes kabinett. Kungen innehar även posten som premiärminister och kronprinsen posten som vice premiärminister.

Rösträtten omfattar endast lokalvalen, där kvinnorna nu för första gången får delta och rösta. De lokala församlingarnas makt är dock kraftigt begränsad.

Situationen för de mänskliga rättigheterna är allvarlig och föremål för omfattande internationell kritik. Församlings- eller religionsfrihet existerar inte. Politiska partier och fackföreningar är inte tillåtna och det finns inte någon strejkrätt.

Kvinnor står under manligt förmyndarskap. Kvinnliga demokratiaktivister har i särskilda aktioner trotsat förbudet för kvinnor att köra bil genom att sätta sig bakom ratten och sedan publicera bilder av det på sociala medier.

Det konservativa Saudiarabien har inte direkt gjort sig känt för att värna demokrati eller mänskliga rättigheter. All makt ligger hos kungafamiljen och rösträtten omfattar endast valet till de lokala församlingarna som hålls under lördagen. Över 900 kvinnor har registrerat sig som kandidater att jämföra med nästan 6 000 män.

Symboliskt steg

Trots lokalförsamlingarnas begränsade makt ses kvinnors deltagande som ett litet, men kanske främst symboliskt, steg framåt i ett land där de fortfarande inte får köra bil och måste bära heltäckande abaya utomhus.

– Det betyder ju inte att det blir demokrati i landet. Men det får ändå ses som ett erkännande från regimens sida, de kan inte försumma den del av arbetslivet som kvinnorna står för. Det är kvinnliga företagare och entreprenörer som drivit det här, säger islamologen Jan Hjärpe.

Kritiker har efterlyst större förändringar av de politiska institutionerna för att det verkligen ska kunna gå att säkra kvinnors integrering i den saudiska offentligheten.

Få kvinnor registrerade

Av de registrerade väljarna utgör kvinnorna mindre än en tiondel. Få, om ens några, kvinnliga kandidater väntas bli valda.

– Det ska bli intressant att se utslaget. Kommer karlarna att rösta på kvinnliga kandidater? Jag tror att den yngre generationen kanske gör det, för att markera att man vill ha en samhällsförändring, säger Hjärpe.

Den 60-åriga pediatrikern Amal Badreldin al-Sawari är en av kandidaterna det går att rösta på.

– Ärligt talat, jag har inte ställt upp för att vinna. Jag har vunnit bara genom att ställa upp, säger hon till nyhetsbyrån till AFP.