Nyfikenheten var stor när premiärminister David Cameron kom till Bryssel på fredagen för extrainsatta möten med EU-kommissionens ordförande Jean-Claude Juncker och EU-parlamentets talman Martin Schulz.

Camerons kommentarer efteråt lät dock ungefär likadant som på förhand.

– Det finns nu ett förslag på bordet. Det är inte bra nog, mer arbete behövs, men vi gör framsteg, sade premiärministern till brittisk tv.

Schulz uttryckte för sin del ändå en viss optimism.

– Det var ett väldigt öppet meningsutbyte. . . Jag svarade att EU-parlamentet är väldigt inriktat på att hålla kvar Storbritannien i EU. . . Jag är optimist om att det kommer att bli en uppgörelse i mitten av februari, sade Schulz.

Toppmöte väntar

Mötena hölls med bara tre veckor kvar till det toppmöte där förhoppningen är att EU:s stats- och regeringschefer ska enas om villkoren för den "nya relation" till EU som Cameron och hans regering har krävt. Främsta stötestenen är det brittiska önskemålet om att få undanta inflyttade EU-medborgare från fullständiga välfärdsförmåner i upp till fyra år – något som flera av de övriga EU-länderna är starkt kritiska till.

För att lösa tvisten uppges en "nödbroms" vara föreslagen, där Storbritannien skulle kunna begränsa välfärden genom att hänvisa till att systemet tillfälligt står under alltför hårt tryck. För att dra i bromsen krävs dock klartecken från övriga EU-länder.

Förolämpning?

EU-motståndarna i Storbritannien tycks dock föga imponerade av det som har läckt ut.

– Det där förslaget är en förolämpning och inte ett allvarligt bud. Vi måste få tillbaka kontrollen över våra egna gränser och måste ha kontroll över vårt välfärdssystem. Det där är ett dåligt skämt, sade parlamentsledamoten och förre ministern John Redwood till BBC.