Fakta: Sunnitiskt missnöje gynnar IS

Majoriteten av Iraks över 32 miljoner stora befolkning, cirka 60 procent, är shiamuslimska araber medan 18 procent är sunnitiska araber. Kurderna, som till största delen också är sunnimuslimer, utgör 18 procent och har en delvis självstyrd region i norr. Kristna utgör mindre än 1 procent.

Under Saddam Husseins styre hade sunniter en dominerande ställning i Irak, men sedan han störtades har det varit den shiamuslimska majoriteten som dominerat. Sunniter har klagat på diskriminering och övergrepp, något sunniextremisterna Islamiska staten (IS) dragit nytta av för att bygga allianser.

Regeringen i Bagdad och dess allierade har betonat vikten av att närma sig sunnitiska grupper för att bryta IS grepp, som man gjorde 2006.

Den irakiska armén förbereder sig på att återta viktiga regeringsbyggnader efter att ha avancerat in mot stadskärnan i al-Ramadi, rapporterar nyhetsbyrån AFP.

Offensiven har förberetts under veckor och på tisdagen gick arméstyrkor och soldater från antiterrorenheten, med flygunderstöd från den USA-ledda alliansen, in i staden som har hållits av IS sedan i maj.

Inom dagar

– Under de kommande dagarna kommer vi att kunna meddela den goda nyheten om en fullständig befrielse av al-Ramadi, sade general Othman al-Ghanemi till irakisk tv på onsdagen, enligt Reuters.

al-Ramadi, beläget väster om huvudstaden Bagdad, är IS andra fäste i den viktiga Anbarprovinsen, som med sin gräns mot Syrien binder ihop extremiströrelsens territorium i de båda länderna.

– Om Ramadi faller så återstår Fallujah och Mosul (i norra Irak), som är väsentligt svårare att inta. Men visst, det innebär definitivt förändringar, eftersom IS då inte längre håller territorium på samma sätt, säger Joel Ahlberg, Irakexpert vid Folke Bernadotteakademin, till TT.

Framgång för armén

Bristande stridsmoral och korruption inom armén ledde till att al-Ramadi föll relativt lätt när IS anföll i maj, precis som då rebellerna intog staden Mosul sommaren 2014.

Sedan dess har shiamuslimska miliser, bland annat organiserade av Iran, bjudit det starkaste motståndet mot IS. Men under offensiven i al-Ramadi har regeringsarmén valt att inte blanda in shiamiliserna, för att inte underblåsa religiöst betonat våld vid ett övertagande av den sunnidominerade staden.

– Ett av Iraks stora problem är att skapa en samlad stat som folk har tillit till. Om de lyckas i Ramadi är det första gången irakiska arméenheter når framgångar utan religiös folklig mobilisering, säger Joel Ahlberg.