Fakta: Slagfält i Sirte

Sirte är diktatorn Muammar Gadaffis hemort och var den sista stora stad som föll i det uppror som störtade honom 2011. Den ligger i mitten av den libyska kusten, halvvägs mellan de olika områden som kontrolleras av rivaliserande politiska fraktioner i östra och västra Libyen.

Terrorstämplade IS utnyttjade det interna kaos och säkerhetsvakuum som präglat Libyen sedan upproret och tog för ett och halvt år sedan kontroll över Sirte. En stor del av gruppens ursprungliga anhängare i Libyen – enligt uppskattningar mellan 2 000 och 5 000 – baserades i hamnstaden.

Men IS har haft svårt att vinna stöd och hålla territorium i Libyen. Bland annat drevs gruppen ut ur sitt första fäste i staden Derna.

Sirte har nu förvandlats till ett slagfält. Styrkorna som är lojala med den Tripoli-baserade enhetsregeringen (GNA) utgörs främst av miliser från städer i västra Libyen samt av vakter från oljeanläggningar som IS upprepade gångar försökt ta kontroll över.

Fakta: Politiskt kaos

Det har gått fem år sedan diktatorn Muammar Gadaffi störtades i Libyen. Sedan dess har landet präglats av ett kaos som bottnar i ett säkerhetsvakuum, ekonomisk kollaps och politisk rivalitet.

Den övergripande konflikten står mellan politiska fraktioner i västra (Tripoli) och östra (Tobruk) Libyen. Den internationellt stödda enhetsregeringen i Tripoli (GNA) har aldrig haft kontroll över hela landet och erkänns inte av rivalerna i Tobruk. Fraktioner i östra Libyen har blockerat parlamentet i Tobruk från att godkänna GNA som man anser är beroende av miliser och undergräver styrkorna i de östra delarna av landet som leds av den mäktige generalen Khalifa Haftar.

Västmakterna ser dock GNA som det bästa alternativet för att tackla kaoset i Libyen. GNA har utsett flera ministrar men har alltså misslyckats med att få stöd från parlamentet i Tobruk, vilket ses som en förutsättning för att den ska kunna utvidga sin auktoritet till att gälla hela landet.

Det var i slutet på 2014 som Islamiska staten (IS) vände blicken mot den störtade diktatorn Muammar Gadaffis hemort Sirte. På mindre än ett år blev hamnstaden gruppens största fäste utanför Irak och Syrien – varpå Sirtebornas tillvaro snart förvandlades till ett helvete.

Den på gatorna patrullerande moralpolisen kontrollerade allt från längden på byxor till färgen på klänningar och den som bröt mot den extremt stränga tolkningen av islamisk lag riskerade både böter och piskrapp.

Innan den svarta flaggan hissades hade staden 120 000 invånare, men den pågående offensiven uppges ha tömt Sirte på i stort sett alla utom jihadisternas familjer. Civila har vittnat för människorättsorganisationen Human Rights Watch om offentliga halshuggningar, korsfästelser och tvångsbön.

– Alla lever i skräck. Oskyldiga dödas. Det finns inga livsmedel, sjukhuset har inga läkare eller sköterskor, det finns ingen medicin. På varje gata finns spioner. De flesta människor har flytt, sade 30-åriga "Ahlam" till HRW i våras.

Sista striden?

IS planer för Sirte ser alltså ut att ha grusats. Precis som i Irak och Syrien förlorar gruppen territorium. Styrkor lojala med den FN-stödda enhetsregeringen i Tripoli (GNA) inledde en offensiv för tre månader sedan. I början av augusti gick USA in med luftunderstöd. Nu talas optimistiskt om den sista striden om IS-fästet.

Sammandrabbningarna är våldsamma och vanligtvis öde delar av staden har förvandlats till blodiga slagfält. Det är inte känt hur många IS-anhängare som dödats, men de GNA-trogna styrkorna har lidit stora förluster.

– Det handlar om att återta gata för gata, kvarter för kvarter. I tättbebyggda områden är det svårt att få den precision som behövs, säger Mikael Eriksson, forskningsledare på Totalförsvarets forskningsinstitut, till TT.

Fortsatt hot

Trots utmaningarna spår många analytiker ett snart slut på offensiven. Men det betyder inte att hotet från IS är utraderat. Flera anhängare har redan flytt Sirte och libyska tjänstemän uttrycker oro för hämndaktioner i likhet med den bombkampanj som drabbat Bagdad efter rörelsens nederlag i Irak.

– Hotet finns kvar och IS kan röra sig förhållandevis lätt i landet. Man ska också komma ihåg att IS inte har det särskilt lätt i Libyen, utan konkurrerar med andra väpnade islamistiska grupper. Tappar IS inflytande står många andra på rad, säger Eriksson.

Sirte vore en viktig symbolisk seger för GNA – som försöker etablera legitimitet gentemot de politiska rivalerna i Tobruk. Men parlamentet där vägrar erkänna Tripoli, vilket är problematiskt för västmakterna som räknat med att GNA ska ta itu med säkerhetsvakuum, oljeproduktion och flyktingströmmar. Trots framgångarna i Sirte har GNA också förlorat stöd över sin oförmåga att lösa en rad andra problem som drabbar libyer i den krigshärjade vardagen.

– Det är inget litet kaos vi står inför, utan ett komplett kaos, konstaterar Eriksson.