Beskedet slog ner som en bomb i ett läge där brittisk politik inte tycktes kunna bli mer dramatisk, efter en turbulent vecka sedan britternas beslut att lämna EU.

Alla väntade på att favorittippade Boris Johnson, brexit-kampanjens frontfigur, skulle meddela sin kandidatur till att efterträda avgående premiärministern David Cameron i sitt tal vid lunchtid på torsdagen.

Johnson rabblade upp det han åstadkommit som borgmästare för London – men avslutade överraskande med att säga att han kommit fram till att han inte ska ställa upp.

– Efter att ha konsulterat kollegor och mot bakgrund av omständigheterna i parlamentet, har jag kommit fram till att den personen (Camerons efterträdare) inte kan vara jag, sade han, inför förvånade anhängare och journalister.

Kommer att stödja ny ledare

Boris Johnson tillade att han med all kraft kommer att stödja nästa konservativa regering och lämnade sedan presskonferensen utan att svara på några frågor.

Hans besked kom efter att justitieminister Michael Gove, som tidigare förväntades stödja Johnson, på torsdagsförmiddagen sade att "Boris inte kan erbjuda det ledarskap" som Storbritannien behöver och att han därför själv ställer upp som kandidat.

– Det (Johnsons beslut) beror nog på att Michael Gove bestämde sig för att ställa upp och uttalade sig om att Johnson inte har den organisatoriska förmågan och förmågan att ena partiet, säger Lena Karlsson, redaktör som följer Storbritannien på Utrikespolitiska institutet.

Hon trodde aldrig att Johnson skulle bli nästa premiärminister, men som de flesta andra att han skulle ställa upp i partiledarvalet.

– Det verkar som att han fick väldigt kort tid på sig att veta att Gove skulle ställa upp. Under kampanjen var de ett team och helt plötsligt var de inte det längre. Det var en av Boris Johnsons styrkor att han hade Gove med sig, så jag tror att det var det som förändrade allting.

Tidigare under torsdagen hade även inrikesminister Theresa May och arbetsmarknads- och pensionsminister Stephen Crabb meddelat att de skulle ställa upp som kandidater till att efterträda Cameron.

Boris Johnson och Teresa May har lett stort i opinionsmätningarna, vilket innebär att May nu har ett försprång i förhållande till övriga kandidater.

Theresa May tydlig favorit

I en debattartikel i The Times lovar hon att ena landet och förklarar att hennes "mål är att göra Storbritannien till ett land som fungerar för alla". Hon förespråkade att Storbritannien skulle stanna i EU men höll sig i bakgrunden av kampanjen.

"Om du är från en vanlig arbetarklassfamilj är livet så mycket svårare än många i politiken förstår", skriver hon. Försöket att vinna arbetarklassens röster riktades mot hennes förväntade huvudrival Johnson, som gått i elitskola, medan hon själv har medelklassbakgrund.

Lena Karlsson tror dock att Michael Gove blir en allvarlig utmanare gentemot May.

– Det är sannolikt att det blir så, han blir ju den stora brexit-kandidaten i partiledarvalet nu, så jag tror det blir ganska jämt ändå, säger Karlsson.

Nicholas Aylott, statsvetare vid Södertörns högskola, är mer tveksam till Goves möjligheter att klättra i opinionsundersökningarna.

– Jag skulle tro att Goves chanser är väldigt begränsade. Han är en väldigt intelligent och intellektuell politiker och respekterad i partiet, men han är inte populär inom många kretsar i väljarkåren. Jag har svårt att se honom som en röstmagnet.

Aylott tror till och med att Gove kan komma att hoppa av sin kandidatur, nu när Boris Johnson meddelat att han inte ställer upp

– När Johnson hoppade av finns inte det starkaste argumentet för att ställa upp kvar längre. Det var ett sätt att knäcka Johnson kampanj, jag har svårt att tolka det på något annat sätt. Han ville stoppa Johnson och han lyckades med det.

David Camerons efterträdare väntas ta över posten i början av september.