Få länder hamnar lika ofta i botten på olika världsrankningar som Uzbekistan. I sällskap med stater som Nordkorea och Eritrea brukar det beskrivas som värst i världen vad gäller demokrati, korruption, mänskliga rättigheter och pressfrihet, ständigt lett av diktatorn Islam Karimov, som nu rapporteras död vid 78 års ålder.

Han brukade vinna val med cirka 90 procent av rösterna, senast i fjol då hans "motståndare" enligt valobservatörer framställde honom som den bäste kandidaten.

Karimov växte upp i den historiska staden Samarkand på ett hem för föräldralösa barn, studerade till ingenjör och ekonom och gjorde karriär inom Kommunistpartiet. Karimov ledde den sovjetiska republiken Uzbekistan från 1989 tills staten blev självständig 1991, när Sovjetunionen rasade samman, och 25 år därefter.

Attentat i Sverige

Skickligt balanserade han västerländska, ryska och kinesiska intressen i sitt naturresursrika, strategiskt belägna land norr om Afghanistan. Karimov ställde sig på USA:s sida efter 11 septemberattackerna 2001 och upplät en militärbas åt amerikanerna. Med det islamistiska terrorhotet som förevändning slog han också hårt ner på många troende muslimer som han ansåg utmanade hans makt. I ett tal 1996 till parlamentet sade Karimov enligt Reuters om islamister:

– Sådana människor måste skjutas i huvudet. Om så krävs, om man inte förmår att göra det, ska jag skjuta dem själv.

En som blev skjuten i huvudet är den uzbekiske regimkritikern och imamen Obid Nazarov. Mordförsöket ägde rum 2012 i jämtländska Strömsund, dit han flytt. Enligt åklagaren var dådet beställt av den uzbekiska regimen. Säkerhetstjänstens flyktingspionage i utlandet är känd. Flera regimkritiker har mördats i utlandet.

Kokta till döds

Människorättsorganisationer har ständigt kritiserat regimen för utbredd tortyr, tvångsarbete och ett godtyckligt rättssystem. Berömda är de fall 2002 då oppositionella kokades till döds. Varje höst måste miljontals uzbeker skörda bomull i vad som anses vara världens största program för tvångsarbete.

Väst kritiserade Karimov hårt för massakern i staden Andizjan 2005, då hundratals demonstranter dödades. Han svarade, enligt AFP:

– Blanda er inte i våra angelägenheter med demokratisering och ökad frihet som förevändning. Säg inte åt oss vad vi ska göra, vilka vi ska vara vänner med och vilken väg vi ska välja.

Karimovs styre har varit ohotat och han har ingen given efterträdare. Äldsta dottern Gulnara Karimova pekades tidigare ut som möjlig tronarvinge. Hon föll dock i onåd 2014 och uppgavs hamna i husarrest sedan hon på Twitter jämfört sin far med Stalin och anklagat sin mor och lillasyster för svartkonster. Hennes fall berodde också på att Telia misstänks ha mutat henne med miljardbelopp.