Fakta: Zikavirus

Är ett så kallat flavivirus som sprids av myggor. Det finns också misstankar om att det kan överföras sexuellt – enstaka fall som talar för det har rapporterats. Viruset har isolerats i sperma efter zikainfektion.

De vanligaste symptomen är feber, ledvärk, utslag och ögoninflammation. Symptomen vilka brukar vara i 2–7 dagar och oftast ger infektionen inga komplikationer.

Det finns misstankar om att zikaviruset kan orsaka mikrocefali, sedan ett ökat antal fall med barn som fötts med onormalt litet huvud noterats i samband med spridningen av zika. Även Guillain-Barrés syndrom hos vuxna misstänks ha koppling till viruset.

Källa: Folkhälsomyndigheten

Det finns en rad frågor som omgärdar zikaviruset och som experter runt om i världen nu försöker hitta svaren på. En är om zika verkligen ligger bakom den stora mängden av fall där barn fötts med missbildningen mikrocefali. Hur man ska hitta sätt att få stopp på, eller åtminstone bromsa, smittspridningen är en annan viktig fråga. Nu lyfter två amerikanska forskare fram en metod de tror kan vara möjlig, skriver The Guardian.

Ändra könet

Enligt dem skulle man kunna försöka ändra myggornas kön, genom att använda sig av metoden Crispr/Cas9, som delvis utvecklats vid Umeå universitet och som av tidskriften Science utnämndes till förra årets största vetenskapliga genombrott. Genom metoden, som ofta liknas vid en "genteknisk kniv", skulle man kanske kunna slå på en särskild gen som gör att kvinnliga embryon utvecklar manliga könsorgan, menar forskarna. Tanken är alltså att den egenskapen nedärvs och får myggorna i en population att dö ut, då det är de blodsugande honorna som sprider smittan.

Men Olle Terenius, forskare vid Sveriges lantbruksuniversitet, tycker det hela låter för riskabelt.

– Att ha en sådan här "dödsgen" inkopplad, som man släpper helt fri, det tycker jag är lite läskigt, säger han.

Slår ut art

Problemet är att man inte kan garantera att myggorna inte sprider sig över hela världen. Det skulle kunna leda till att hela arten slås ut, vilket kan få oanade följder.

– Sannolikheten att man kan behålla de genmodifierade myggorna på ett ställe den finns nog i teorin, men inte i verkligheten. Då måste man ställa sig frågan om man kan ta bort den här myggan från ekosystemet.

Olle Terenius tror i stället på möjligheten att använda metoden för att sprida gener som gör att myggorna inte kan bära på vissa virus, utan att de för den sakens skull behöver dö ut.

– Det känns som en säkrare väg att gå om man ska använda sig av Crispr/Cas9, säger han.

Mikrocefali styr

Vilken prioritet försöken att minska spridningen av zika får hänger på om det verkligen är viruset som ligger bakom mikrocefali-fallen, säger Tomas Bergström, professor i klinisk virologi vid Göteborgs universitet.

– Det stora diskussionsämnet inom virologi är ju om det orsakar mikrocefali eller inte, och där går åsikterna isär. Om det inte finns ett sådant samband, då är andra virus värre. Men ger det mikrocefali, då får man verkligen vända på varje sten. Det kommer att avgöra insatserna.