Det är tidningen Washington Post som rapporterar att departementet för inrikes säkerhet redan i början av januari planerar razzior för att deportera hundratals familjer som sökt asyl i landet. Uppgifterna, som inte bekräftats officiellt, har mött kraftig kritik från människorättsgrupper.

Över 100 000 familjer med både barn och vuxna har kommit till USA sedan början av 2014, från framför allt El Salvador, Guatemala och Nicaragua, på flykt undan fattigdom och våld i hemländerna. I medierna har den flyktingströmmen ofta överskuggats av rapporterna om ensamkommande barn.

Kyrkor kritiska

Deportationerna gäller familjer som fått nej på sina asylansökningar. Kritiker menar att många av dem varken fått tillräckligt mycket tid eller juridisk hjälp för att lägga fram sina asylskäl.

Ledare för Sanctuary Movement, en rörelse där olika trossamfund erbjuder skydd och hjälp åt latinamerikanska flyktingar, lovar att öppna sina kyrkolokaler för dem som riskerar att skickas hem.

– Vi öppnar våra dörrar för dagens Josef och Maria – julgåvan vi erbjuder är härbärge, säger pastor Alison Harrington, pastor i en presbyteriansk församling i Tucson, Arizona, till nyhetsbyrån AFP.

Hon säger att Sanctuary Movement omfattar ett 50-tal församlingar i ett dussintal städer i USA. Andra uppgifter talar om runt 300 församlingar i det löst sammansatta nätverket.

Viktig valfråga

Om planerna på deportering mött kritik så har de också välkomnats bland dem som vill se en skärpt invandringspolitik, även om många har uttryckt tvivel om att det ska räcka för att avskräcka människor från att försöka skapa sig en ny framtid i USA.

Regeringens planer, om de sätts i verket, kan också bli debattämne i valrörelsen inför presidentvalet till hösten. Republikanska presidentaspiranter med Donald Trump i spetsen har gjort hårdare gränskontroll till en viktig valfråga.