De republikanska aspiranternas senaste debatter liknar inte något annat. Sakpolitiken lyser med sin frånvaro, i stället diskuteras deltagarnas personlighet och storlek på händer – eller andra kroppsdelar. Fastighetsmagnaten Trump kallar Floridasenatorn Marco Rubio för "lille Marco" och Texassenatorn Ted Cruz för "lögnaren Ted".

– Retoriken har aldrig varit så här låg i amerikansk politik, konstaterar Ian Higham, USA-kännare och doktorand i statsvetenskap vid Stockholms universitet.

– Trumps personangrepp verkar gå hem bland väljarna. Nu är de andra desperata och sänker sig till samma nivå.

Krismöten

Trump skapar enorm entusiasm i väljarkåren, där politikerföraktet är stort och många är frustrerade över uteblivna löneökningar. Men det är allmänt känt att Republikanernas partiledning fasar inför ett scenario där han tar hem presidentkandidaturen. Affärsmannen har inte presenterat några detaljerade reformförslag, han anses svår att styra och många tvivlar på om han verkligen är politiskt konservativ – det vill säga om han kommer att arbeta för skattesänkningar och mindre statsapparat och emot abort.

De senaste månaderna har ett antal mer eller mindre officiella krismöten hållits utan egentliga resultat. Fredagsnattens debatt – där alla aspiranter trots allt lovade att stödja den som blir partiets kandidat – ägde rum bara timmar efter att Republikanernas förre presidentkandidat Mitt Romney gått till frontalattack mot Trump. Även senatens majoritetsledare Mitch McConnell och kongressens talman Paul Ryan har kritiserat Trump för hans senkomna avståndstagande från det stöd som en tidigare Ku klux klan-ledare gav honom.

Vem enar?

– Det är inte överraskande att ledningen gör allt för att styra partiet bort från Donald Trump. Problemet är att insatserna inte är koordinerade och att det inte finns någon annan att enas kring, påpekar Ian Higham.

Faktum är att inte heller de ärkekonservativa Cruz eller Rubio anses särskilt valbara. Partiet skulle nog helst enas kring den moderate Ohioguvernören John Kasich, men stödet för honom är minimalt.

Den konservativa politiska aktionskommittén Our Priorities satsar nu stort på tv-reklam som attackerar Trump i den viktiga delstaten Florida, som går till primärval den 15 mars. Samtidigt pågår den konservativa konferensen CPAC i Maryland, en tillställning som samlar tusentals republikaner och som skuggas av Trumps framgångar.

I sista stund lämnade Trump återbud. CPAC uttryckte sin besvikelse på Twitter: "hans val sänder ett tydligt budskap till de konservativa".

Trots krisen tror inte Higham att en partisplittring är att vänta.

– Många trodde att Republikanska partiet skulle gå i bitar när Tea Party-rörelsen växte fram, men istället anpassade man sig. Men ledningen har en hel del självrannsakan att göra.