I dag vet forskarna att upp till fyra procent av vår arvsmassa kommer från neandertalare. Någon gång för länge sedan har alltså människor av vår egen art träffat neandertalare och haft sex som resulterat i en levande avkomma, barn som fört generna vidare till oss.

Eftersom dessa gener inte finns bland dem som har afrikanskt ursprung, men i princip hos alla andra, tror forskarna att mötet ägde rum någonstans i Mellanöstern, under människans vandring från Afrika och ut i världen.

Från far till son

När och hur många gånger detta skedde är föremål för debatt, men hur forskarna än letat har de inte hittat några neandertalgener på Y-kromosomen hos oss människor. Det vill säga den kromosom som bara förs vidare från far till son.

– Det bevisar inte att dessa gener inte finns, men troligtvis är det så, säger professor Carlos Bustamante till BBC News.

Han och hans kollegor vid Stanford University i Kalifornien har nu kartlagt generna på en Y-kromosom från en neandertalare som levde för cirka 49 000 år sedan i det som i dag är Spanien.

Missfall om pojke

Det visar sig att neandertalarnas Y-kromosomer innehöll gener som av allt att döma var inkompatibla med oss människor.

Bland annat hittade forskarna tre annorlunda gener som är involverade i immunsystemet och som påminner om dem som kroppen reagerar på när den stöter bort främmande material, exempelvis vid en organtransplantation.

Forskarna, som presenterar resultaten i The American Journal of Human Genetics, tror nu att det är förklaringen till varför neandertalarna inte satt några spår i dagens Y-kromosomer hos oss människor. Om en kvinna hade sex med en neandertalare hade det av allt att döma resulterat i missfall, men bara om fostret var en pojke.