En av dem som hittats livlösa i rasmassorna efter att ett 16 våningar högt bostadshus kollapsat i staden Tainan är en 10 månader gammal flicka. De två övriga dödsoffren har hittats under en annan byggnad.

– De här tre människorna visade inga livstecken innan de fördes till sjukhus, säger Lin Kuan-cheng talesman för räddningstjänsten.

Räddningsarbetare jobbar febrilt med att befria överlevande som hamnat under rasmassorna. Minst 100 människor tros ha hamnat under fyra byggnader som kollapsat.

Jordbävningen inträffade fyra mil nordost om Kaohsiung som är öns näst största stad och en viktig hamn. Den inträffade på tio kilometers djup och beräknades först ha en magnitud på 6,7, men nedgraderades sedan till 6,4.

Ingen tsunamivarning utfärdades direkt efter skalvet, men lokala myndigheter organiserade en kriscentral för drabbade.