Under fredagskvällen gav sig astronauten Scott Kelly från USA och kosmonauten Mikhail Kornienko från Ryssland ut på ett ovanligt experiment som ska testa mänsklighetens gränser. De två ska spendera ett år i tynglöshet i omloppsbana runt jorden, en utmaning som kommer sätta deras psyke, kropp och antagligen även deras personkemi på prov.

En vanlig vistelse på den internationella rymdstationen ISS brukar vara mellan fyra och sex månader. Men i experimentet vill amerikanska och ryska forskare nu testa hur människor reagerar på längre vistelser i rymden. Projektet är en del av NASAs satsning mot djupare utforskning av solsystemet och en möjlig resa till Mars som skulle ta 500 dagar, skriver de på sin hemsida.

Under tiden som de två befinner sig i omloppsbana kommer de också slå en rad rymdrekord. Scott Kelly kommer bland annat bli den amerikanska astronaut som befunnits längst i rymden och de båda kommer slå rekord för längsta vistelse på rymdstationen.

Men resan är inte bara ett rekordförsök. Under tiden kommer de att utföra ett omfattande forskningsprojekt för att se hur muskler och ben förtvinar i tyngdlösheten. Man kommer även titta på om immunförsvaret försämras och  hur psyket påverkas av den långa isoleringen i rymden. Forskarna kommer dessutom att utnyttja det faktum att Scott Kelly har en identisk tvilling. Scotts bror, den pensionerade astronauten Mark Kelly, kommer nämligen genomgå liknande tester på jorden för att ge forskarna något att jämföra resultaten mot.

Mark Kelly är dock snabb med att tona ner sitt eget bidrag i studien och lyfta fram sin bror som den sanna hjälten.

– Hans beslut att flyga ut i rymden i ett år var oändligt mycket mer betydelsefullt än att jag hjälper NASA med deras studie. För de flesta är ett år en lång tid så det är ett stort åtagande, säger han till NBC news.