Invånare beskriver hur leran kom vällande "i gigantiska vågor" innan ett 30-tal byggnader ödelades.

– Jag såg röd jord och lera komma rusande mot fabriken, säger en arbetare till nyhetsbyrån Nya Kina, enligt AFP.

Lervällingen svepte in över ett industriområde med både fabriker, bostäder och kontor, och är på sina håll är tio meter tjock. 380 000 kvadratmeter har täckts av den bruna sörjan, vilket motsvarar runt 60 fotbollsplaner. Bilder från kinesiska CCTV News visar människor som flyr i panik, samtidigt som byggnader rasar samman.

"Vågade inte vända mig om"

– När jag såg leran närma sig oss som stora havsvågor började jag springa och vågade inte vända mig om. Det kändes som att jag skulle bli begravd om jag bara väntat en enda sekund till, säger en fabriksarbetare till nyhetsbyrån Nya Kina, enligt AFP.

Olyckan orsakades enligt AFP av jordmassor och byggavfall, som lagrats i ett område som tidigare använts för gruvbrytning. Intensivt regnande förvandlade avfallet till lera, vilket fick fördämningarna att brista.

– Det är första gången i Kina som vi ser ett jordskred i denna omfattning, säger Liu Gounan vid Kinas institut för järnvägsteknik.

Kamp mot klockan

President Xi Jinping har beordrat lokala myndigheter att göra allt de kan för att minska skadorna. Över 3 000 räddningsarbetare, med grävmaskiner, drönare och sökhundar har satts in i sökandet, skriver Reuters. Men endast sju personer har hittills räddats, enligt nyhetsbyrån Nya Kina.

900 personer hade evakuerats innan jordskredet inträffade. 16 skadade vårdas på sjukhus. Skredet förstörde även en stor rörledning för naturgas, vilket orsakade kraftiga explosioner i området.