Offensiven – som aviserades av en milisledare i fredags – kan påverka takten i regeringsarméns och de kurdiska peshmerga-soldaternas pågående framryckning mot Islamiska staten (IS) i Mosul.

Milisgrupperna står inte direkt under den irakiska arméns befäl, men de gör nu gemensam sak för att kasta ut terrorgruppen IS ur Mosul och omkringliggande städer.

Offensiven kan också få betydelse för hur civila behandlas av IS. Tal Afar ligger väster om Mosul, i den riktning som IS-krigare väntas ta om de flyr från Mosul mot Syrien, där IS ännu kontrollerar flera städer.

Det finns en rad rapporter om att IS tar tusentals civilpersoner som mänskliga sköldar när regeringssidan pressar tillbaka IS-styrkorna, och FN anser det klarlagt att IS också har mördat hundratals personer som inte lytt jihadisternas order.

Extremisterna i IS är sunniextremister, medan de styrkor som nu vill driva dem på flykten domineras av shiiter.

En talesman för miliserna – en paraplygrupp med stöd från Iran – säger att de förutom Tal Afar tänker försöka inta al-Hadr och Tal Abta. al-Hadr är också känt som den Unesco-skyddade ruinstaden Hatra.