Spiralen skapades troligen av en hittills okänd stjärna som kretsar kring den röda jätten.

De nya observationerna visar att R Sculptoris  drabbades av en så kallad termisk puls för 1 800 år sedan. Pulsen ledde till att materia kastades ut från stjärnans yta i allt högre takt, och ett stort skal av stoft och gas bildas runt stjärnan.

Kompanjonstjärnan formade då vinden från R Sculptoris och skapade spiralstrukturen.

– Genom att studera spiralstrukturen kan vi få en bättre förståelse för vad som händer med stjärnan före, under och efter den termiska pulsen, säger Matthias Maercker, studiens försteförfattare.

Röda jättestjärnor som R Sculptoris blåser ut stora mängder av stoft, damm och gas i rymden. Råmaterialet som behövs för nya generationer av stjärnor, planetsystem – och så småningom även liv.

– Inom den närmaste framtiden kommer observationer av stjärnor som R Sculptoris att hjälpa oss att förstå hur de grundämnen som vi är uppbyggda av en gång nådde ställen som just jorden. De ger oss dessutom en aning om hur vår egen stjärnas avlägsna framtid kan se ut, säger han.