Obamas beslut innebär att Florida kan få federala bidrag för att reparera skador som orkanen orsakat.

Även delstaterna South Carolina, Georgia och North Carolina har infört undantagstillstånd. Totalt omfattar beredskapsläget över 12 miljoner människor i USA.

Stormen har på sin väg från Karibien uppgraderats till fyra på en femgradig skala av det nationella orkancentret NHC.

När Matthew passerade Bahamas huvudstad Nassau på cirka fyra mils avstånd knäckte stormbyarna palmer och andra träd och fick takpannor att lossna på husen.

Prognosmakare bedömde att stormens öga skulle vara nära landets näst största stad Freeport på Grand Bahama.

I Florida håller skolor, köpcenter och offentliga inrättningar stängt, flyg är inställda och lokalpressen rapporterar att människor har bunkrat bensin och matvaror.

Guvernören Rick Scott har beslutat att evakuera 1,5 miljoner människor och varnar för ett möjligt katastrofscenario om orkanen drar in med full kraft över fastlandet.

– Evakuera, evakuera, evakuera! Tiden rinner ut, manade han på en presskonferens.

USA:s president Barack Obama besökte beredskapsmyndigheten Fema inför ovädrets ankomst.

– Matthew kan påverka hela sydöstra kusten. Jag vill understryka för allmänheten att det här är en allvarlig storm. Den har redan slagit mot Haiti med förödande resultat, sade presidenten vid sitt besök.