Enligt tjänstemannen, som uttalat sig anonymt för Reuters, oroas Washington över utvecklingen i Nordkorea. Men han sade inget explicit om ett eventuellt svar från USA:s sida.

– Allt i Nordkorea ger anledning till oro, sade han.

Uttalandet följer på måndagens varning från det internationella atomenergiorganet IAEA om "indikationer" på att Pyongyang åter har börjat utvinna plutonium ur använt kärnbränsle från reaktorn i Yongbyon.

IAEA har inga inspektörer på marken i Nordkorea utan har bara satellitbilder att gå på. Men den amerikanske regeringstjänstemannen bekräftar uppgifterna:

– Det är vad de gör.

Nordkorea sade 2013 att samtliga kärnenergianläggningar i landet skulle återstartas, inklusive reaktorn i Yongbyon som stängdes 2007 som ett led i en internationell nedrustningsuppgörelse. I januari utförde diktaturen sitt fjärde kärnvapentest.