Förre västtyske presidenten Walter Scheel, som bidrog till att bana väg för landets närmande till det kommunistiska öst, har avlidit vid en ålder av 97 år, enligt hans partis talesman.

Scheel, som ledde det företagsvänliga liberala FDP, var 1969-1974 utrikesminister i socialdemokraten Willy Brandts center-vänsterregering. Under perioden ledde han arbetet med att förhandla fram flera banbrytande överenskommelser med östblocket.

Tysklands president Joachim Gauck hör till dem som hedrar Scheel och säger att denne var en av dem som bidrog till att forma ödet "för vårt land på ett speciellt sätt".

– Han gjorde bestående insatser för förståelse och försoning på vår kontinent, säger Gauck.

Tyske utrikesministern Frank-Walter Steinmeier beskriver Scheel som "en av pionjärerna inom Tysklands östpolitik".

– Fördragen som förhandlades fram av Walter Scheel, inklusive dem med Sovjetunionen och Polen liksom andra östblocksöverenskommelser, var historiska milstolpar i den politik som ledde fram till Tysklands återförening och slutet på Europas delning.