Det var inte direkt i går en 19-årig Parmamålvakt vid namn Gianluigi Buffon ersatte skadade Gianluca Pagliuca i en VM-kvalmatch mot Ryssland hösten 1997. Men viljan att representera Italien finns där ännu, 159 landskamper senare.

– Min tanke just nu är att fortsätta min karriär i ytterligare två år på den här nivån. Om den här nivån gör nästa förbundskapten nöjd fortsätter jag gladeligen att spela i det italienska landslaget, säger Buffon på en presskonferens på Stade de France utanför Paris inför åttondelsfinalen mot Spanien.

Prestationerna avgör

Han säger dock att det inte handlar om huruvida han vill spela i landslaget eller inte.

– När du spelar på den här nivån är det inte du själv som avgör hur länge du spelar, det är dina prestationer på planen.

Matchen mot Spanien blir en repris på EM-finalen för fyra år sedan, som Spanien vann med 4–0. Lagen möttes även i EM 2008, där spanjorerna tog sig vidare från en stenhård kvartsfinal efter straffar. Buffon var med båda gångerna och säger att det oftast är jämnt när lagen möts.

– Jag har spelat de senaste fyra matcherna mellan Italien och Spanien. Den senaste obestridliga förlusten var i EM-finalen för fyra år sedan. Vi kom in till finalen fysiskt och känslomässigt utmattade. Spanien utklassade oss.

Kamp om platserna

Själv är han given i det italienska målet, medan Iker Casillas – vars karriär löpt parallellt med Buffons – petats av David de Gea i Spanien.

– När du spelar i topplandslagen så har du ingen garanti att starta. Det är alltid lite kamp om platserna, vilket innebär att ingen kan vila på sina meriter, säger 38-årige Gianluigi Buffon.