– Sväva likt en fjäril, sticka som ett bi.

– Hemma är jag en trevlig kille men jag vill inte att världen ska veta. Jag har kommit på att blygsamma människor inte kommer speciellt långt.

– Jag är inte den störste, jag är den "dubbelt störste". Jag inte bara knockar mina motståndare, jag säger också i vilken rond det ska ske. Jag är den mest överlägsne, vackraste, mest talangfulle, mest vetenskaplige boxaren i dag.

– Jag har inget otalt med Viet Cong (angående varför han inte ville delta i Vietnamkriget).

– Om Ali säger att en mygga kan dra en plog. Fråga inte hur. Koppla på honom.

Fakta: Muhammad Ali

Namn: Föddes som Cassius Marcellus Clay Jr, bytte namn till Muhammad Ali 1964.

Född: 17 januari 1942 i Louisville, Kentucky, USA.

Familj: fru Lonnie, sju döttrar och två söner, däribland boxaren Laila Ali.

Bakgrund: blev som amatör guldmedaljör i lätt tungvikt vid OS i Rom 1960. Blev proffs strax därefter och gick 61 matcher i ringen.

Viktiga milstolpar i livet:

1964: besegrar Sonny Liston och blir världsmästare i tungviktsboxning. Byter namn till Muhammad Ali efter att ha konverterat till islam och engagerat sig i kontroversiella Nation of Islam.

1967: fråntas titeln, förbjuds att gå boxningsmatcher och döms till fem års fängelse för att ha vägrat inställa sig till militärtjänst för att kriga i Vietnam. USA:s högsta domstol ändrar domslutet fyra år senare.

1974: Går den berömda matchen mot George Foreman i Zaire, "The Rumble in the Jungle" och vinner världsmästartiteln.

1975: Försvarar världsmästartiteln mot Joe Frazier i "The Thrilla in Manila".

1981: Går sin sista match, förlust mot Trevor Berbick.

1984: får diagnosen Parkinsons sjukdom.

1996: tänder elden vid sommar-OS i Atlanta.

Fakta: Vann 56 matcher

Muhammad Alis proffskarriär varade i drygt 20 år. Han gick 61 matcher, vann 56 varav 37 på knockout. Han förlorade fem matcher.

Här är Alis mest berömda proffsmatcher:

1964: vann världsmästartiteln efter seger mot Sonny Liston.

1971: förlorade mot världsmästaren Joe Frazier på poäng i sin tredje match efter comebacken.

1974: tog tillbaka världsmästartiteln efter seger mot George Foreman på knockout i Zaire, "The Rumble in the Jungle".

1975: försvarade titeln mot Joe Frazier på teknisk knockout i Filippinerna, "The Thrilla in Manilla".

1978: förlorade titeln mot Leon Spinks på poäng.

1979: tog tillbaka titeln mot Leon Spinks på poäng.

1980: förlorade titeln mot Larry Holmes efter att ha gett upp.

1981: förlorade sin sista match mot Trevor Berbick på poäng.

Beskedet kom tidigt på lördagsmorgonen svensk tid. Muhammad Ali hade varit inlagd på ett sjukhus i Phoenix med andningsvårigheter. Tillståndet förvärrades av att han led av parkinson, en sjukdom som Ali drabbades av på 1980-talet.

Därmed är en av idrottsvärldens allra största stjärnor genom tiderna borta. Muhammad Ali var en fighter och profil både i boxningsringen och utanför.

– Ali är en av de största människorna jag träffat. Att bara benämna honom som boxare vore orättvist, kommenterade George Foreman, motståndare i det klassiska mötet "Rumble in the Jungle", enligt Reuters.

"När mästare vinner rider de på människors axlar. När Ali vann red vi på hans axlar", förklarade pastorn och politikern Jesse Jackson Alis betydelse på Twitter.

För utanför ringen blev Ali en viktig förkämpe för de svartas rättigheter i USA.

Alla visste vem han var

– Det är bara att instämma i hans eget omdöme, "störst bäst och vackrast". Du kan jämföra med Björn Borgs karriär, du kan åka till vilket land som helst i världen – alla visste vem Ali var, säger Björn Rosengren, mångårig ordförande i boxningsförbundet.

Och allt började egentligen med en stulen cykel. När en 12-årig Cassius Clay blev av med sin rödvita Schwinn uppsökte han en polisman som gav honom rådet att börja boxas. Sex år senare vann han OS-guld i Rom och bara åtta veckor senare gick – och vann – han sin första proffsmatch.

Segrarna skulle bli åtskilliga och spektakulära. Hans boxningsstil blev legendarisk, bäst sammanfattade i hans egna ord: "sväva som en fjäril, sticka som ett bi".

– Han förde upp boxningen på en nivå där den inte varit tidigare. Ali hade förmåga att finta med hela kroppen, till och med ansiktet, och vek undan när motståndarens slag kom. Motståndarna slog sig helt enkelt trötta i luften. Han hånade dem till och med genom att sträcka fram huvudet och säga "försök att slå mig om du kan", säger Tommy Lindström, ordförande i Svenska boxningsförbundet, till TT.

Utanför ringen kom han också att beröra och uppröra. Som 1964 när han bytte namn till Muhammad Ali från "sitt slavnamn Cassius Clay" efter att ha konverterat till islam.

Dömdes till fängelse

Därefter när han vägrade att infinna sig i armén 1967 i samband med Vietnamkriget. "Jag är Amerika, jag är den del du inte känner igen. Svart, kaxig och med självförtroende men bli van vid mig" var hans egna ord.

Alis militärvägran innebar att han fråntogs världsmästartiteln och dömdes till fängelse. Genom att överklaga domen sköt han upp fängelsedomen och vann 1971 till slut striden i USA:s högsta domstol, som upphävde straffet.

1974 gick han sedan en av sina mest klassiska matcher mot George Foreman. Inför 60 000 åskådare i Kinshasa i Zaire (nuvarande Kongo-Kinshasa) vann Ali på knockout i den åttonde ronden.

När karriären var över var Alis facit 56 segrar och fem förluster. Mot slutet fick dock Ali ta emot mycket stryk och snart uppdagades att han drabbats av Parkinsons sjukdom. Ett av hans sista stora framträdanden efter karriären var i samband med OS-invigningen i Atlanta 1996. Då fick Ali äran att tända den olympiska elden och bland dem som var på plats var Björn Rosengren.

– Jag blev väldigt rörd, han var då märkt av sin sjukdom men det genomfördes ändå på ett väldigt värdigt sätt, säger Rosengren.

En begravningsprocession och minnesgudstjänst öppen för allmänheten kommer att hållas i Muhammad Alis födelsestad Louisville i Kentucky på fredag och föregås av en mindre begravning med familjen på torsdag.