Feyisa Lilesa tog silver i Brasilien, korsade armarna och formade ett X över huvudet när han passerade mållinjen.

Gesten är en protest mot den etiopiska regimen och har använts av oromofolket under regeringens så kallade landreform. Demonstrationerna har mötts med våld, och enligt Human Rights Watch har över 400 människor dödats sedan november 2015 när den etiopiska regeringen inledde sin offensiv mot oppositionella.

– Det jag gjorde var rätt eftersom regeringen har tystat folket och ingen har känt till kampen. Det är nästan som om jag har öppnat dammluckorna. Nu får folk veta, nu kan folk höra, säger Lilesa till Washington Post.

Enligt etiopiska myndigheter skulle Lilesa – som tillfälligt befinner sig i USA:s huvudstad – ha välkomnats som övriga OS-deltagare om han valt att återvända hem. Å andra sidan ska han ha kallats "en terrorismens budbärare" på en statligt kontrollerad tv-kanal.

– Så vad ska jag tro på? Regeringen som säger att jag är en budbärare för terrorismen? Eller regeringen som säger att jag är en hjälte? säger han.