Fakta: Keogh, Clark eller Duffy?

Tre mittbackar kämpar om vem som ska få spela bredvid veteranen John O'Shea i Irlands öppningsmatch mot Sverige i fotbolls-EM:

Richard Keogh, 29 – erfaren Derby-back, matchens lirare i första playoffmötet mot Bosnien i höstas (2–0).

Ciaran Clark, 26 – trogen Aston Villa ända sedan ungdomsåren. Lagkapten för diverse engelska ungdomslandslag innan han valde Irland 2011.

Shane Duffy, 24 – färsking från Blackburn som imponerat under träningslägret. Född i Derry och representerade Nordirland på ungdomsnivå fram till 2009.

– Det var tio år sedan. Mycket hinner hända på den tiden, säger förbundskapten O'Neill om sin gamla sågning av den långe svensken.

– Jag tyckte en gång att också Henrik Larsson var överskattad – och ändrade mig efter 3,5 minut, säger O'Neill, vars år som Celtic-tränare med Larsson var magiska i början av 2000-talet.

Nu strör han i stället lovord över Ibrahimovic.

– Han är en toppspelare, en av de bästa i Europa, om inte i hela världen. Det kommer att bli tufft att hålla honom nere under matchen, säger O'Neill.

Beundrar på håll

Lagkapten Robbie Keane håller med.

– Hur kan man inte beundra honom? Han verkar bara bli bättre och bättre. Det är en toppspelare, som jag beundrar på håll, säger Keane på de båda irländska herrarnas sista presskonferens inför EM-premiären.

En stor del av det irländska försnacket har handlat om just hur Ibrahimovic ska hanteras. Olika experter har olika åsikter om vem som borde spela bredvid den givne John O'Shea i Irlands mittförsvar på måndagskvällen för att bäst kunna hantera svensken.

Martin O'Neill har en plan – men tycks inte ha något emot att grubbla lite till.

– Jag har ett lag i huvudet. Men jag ser ingen fara i att fundera vidare.

Som Adebayor?

Mittbackskampen står främst mellan erfarenhet i form av Richard Keogh, markeringsskicklighet genom Ciaran Clark eller ungdom och längd i Shane Duffy.

24-årige Duffy jämförde i lördags Ibrahimovic med togolesen Emmanuel Adebayor, när han utfrågades vilka liknande spelare han mött.

– Han var samma typ: lång, gänglig och stark. Jag klarade mig helt ok mot Adebayor, fick spela i matchen efteråt. Jag tror jag gjorde rätt. Man måste försöka växa genom möten med sådana spelare, sade Duffy.

Keane hoppas

I Zlatan Ibrahimovic och Robbie Keane har både Sverige och Irland varsin anfallande lagkapten i 35-årsåldern. Keane är dock långt ifrån lika given som Zlatan – och betydligt mer ifrågasatt.

– Men jag har definitivt fortfarande många mål kvar i mig. Om jag får chansen så hoppas jag att jag kan ta den, säger Keane inför premiären i EM.