Kroatien och Portugal har visserligen gått olika vägar fram till lördagskvällens möte. Kroaterna har imponerat och avslutade gruppspelet med att slå självaste Spanien med 2–1, efter ett briljant segermål av Ivan Perisic.

Portugal har stapplat desto mer och bara nått tre oavgjorda resultat, trots stort spelövertag.

– Men när man tittar på Portugal så var deras tredjeplats i gruppen kanske inte rättvis. De spelade bättre än så, konstaterar den kroatiske förbundskaptenen Ante Cacic inför matchen.

Mot Ungern kom dessutom Cristiano Ronaldo igång. Hans två mål i gruppavslutningen i onsdags gör honom dessutom ensam om att ha gjort mål i fyra EM i rad.

– Det kommer att ha stärkt hans självförtroende. Han är visserligen full av självförtroende ändå, men det kommer att ha stärkt honom inför nästa match, sade förbundskapten Fernando Santos efter gruppavslutningen.

"Ser dem i ögonen"

Cristiano Ronaldo själv konstaterade samtidigt att åttondelen mot Kroatien blir en öppen match.

– Vi står inför ett bra lag, men oddsen är 50-50. Kroatien är ett tufft lag, med bra spelare. Det är inte alla som klarar av att slå Spanien. Vi respekterar dem, men vi vet vår styrka och vi kommer att se dem rätt i ögonen när vi möter dem, sade anfallsstjärnan i onsdags.

Med Cristiano Ronaldo och Pepe i Portugal och Luka Modric och Mateo Kovacic i Kroatien har Champions League-vinnarna Real Madrid fyra man i de två laguppställningarna.

Klubbtillhörigheten hjälpte Kroatien påtagligt mot Spanien, då Modric kunde förmedla till målvakten Danijel Subasic var spanske Real-spelaren Sergio Ramos slår sina straffar.

– Det är bara ytterligare ett bevis på hur viktig Luca är för laget. Han lever för fotbollen. Han kommer att göra allt för att vi ska nå så långt som möjligt, säger kroatiske mittfältaren Milan Badelj.

Både Modric och anfallaren Mario Mandzukic är dessutom spelklara igen efter skador.

– Jag vet inte om de är friska nog för 90 minuter, men det ser bra ut, säger förbundskapten Cacic.

Som 1998?

Kroaternas insats hittills har applåderats ordentligt. Interstjärnan Perisic har av franska L'Équipe utsetts till hela gruppspelets bästa spelare. Lagkapten Darijo Srna har varit hetare än en bakugn och 20-åringarna Tin Nedvaj och Marko Rog har visat att det finns gott hopp om optimism även inför senare mästerskap.

Men ska kroaterna kunna överträffa VM-bronset från 1998 krävs det fortfarande bra mycket mer.

– Vi ska göra allt vi kan för att komma så nära som möjligt deras insats, säger Milan Badelj.