"Han lämnar posterna som vd och turneringsdirektör omedelbart", säger ägaren till turneringen, Larry Ellison, i ett uttalande.

Det var inför helgens finaler i mastersturneringen i Kalifornien som den 69-årige Raymond Moore, en tidigare elitspelare från Sydafrika, uttalade sig kontroversiellt om tennisens prispengar.

– Damspelarna har åkt snålskjuts och ska vara mycket, mycket tacksamma för att de har samma prispengar som männen. Om jag var kvinna hade jag gått ned på knä varje kväll och tackat Gud för att Roger Federer och Rafael Nadal blivit födda. För de har dragit lasset i den här sporten, sade han.

"Aldrig på knä"

Moore sade även att spelare som Eugenie Bouchard och Garbine Muguruza har framtiden för sig på WTA-touren eftersom "de är fysiskt och tävlingsmässigt attraktiva".

Moore bad senare om ursäkt, men det hjälte inte. Kritiken var hård.

– Vi kvinnor har nått långt och ska aldrig gå ner på knä för någon, sade världsettan Serena Williams som förlorade finalen i Indian Wells mot Victoria Azarenka.

Trycket på Moore ökade när den tjeckiska legendaren Martina Navratilova sade att hon trodde att toppspelarna skulle bojkotta Indian Wells i framtiden om turneringsdirektören satt kvar.

"Förtjänar mer"

Världsettan Novak Djokovic, som vann herrturneringen, sade att kvinnliga spelare "har kämpat för vad de är värda och fått det".

– Å andra sidan förtjänar herrtennisen mer eftersom vi lockar större publik till matcherna, sade Novak Djokovic.

En kommentar som fick Serena Williams att reagera:

– Det gör mig besviken. Jag skulle aldrig säga att min son förtjänade mer pengar än min dotter. Det vore chockerande, sade den amerikanska världsettan.

Raymond Moore-skandalen är ett nytt bakslag för topptennisen som de senaste månaderna skakats av avslöjanden om läggmatcher och den förra världsettan Maria Sjarapovas dopningsavstängning.