Ilir Latifi beskriver UFC-världen på ett enkelt sätt. Det är svart eller vitt. Segrare hyllas. Förlorare glöms bort.

– Folk ser oss och våra femton minuter i rampljuset, men de ser inte vad vi offrar för att tävla på den här nivån. De ser framgångarna men de ser inte vad vi går igenom med motgångarna, skadorna, besvikelserna, säger han.

– Det är hårt att tackla. Det är inte som att förlora en tennismatch eller missa en passning i en fotbollsmatch. Det är mer att bita i än så.

Tre raka segrar

Ilir Latifi vet vad han pratar om. Han har upplevt båda sidorna.

33-åringen förlorade UFC-debuten i Stockholm mot Gegard Mousasi, Nederländerna, och fick sedan ytterligare ett nederlag på svensk mark mot Jan Blachowicz, Polen.

För Latifi väger dock det positiva över.

Efter förlusten med Blachowicz har han tre raka segrar mot Hans Stringer, Nederländerna, Sean O´Connell, USA, och allra senast Gian Villante, USA. Totalt har han vunnit fem av sju UFC-matcher och är numera rankad tolva i lätt tungvikt.

– Det är klart att jag tänker på att det har gått fort uppåt, men jag tänker också på alla år av hårt arbete när ingen var där och såg vad jag gjorde. Ingen. Jag jobbade hårt i det tysta. Det är de hårda åren som nu ger utdelning, säger han.

Offrat tid

TT: Vad har du offrat för att vara här i dag?

– Tid från min familj och vänner. Och det är det dyraste vi har. Hur mycket pengar man än får kan man inte köpa tillbaka tiden, säger han.

TT: Har din framgång varit värt tiden?

– Ja, absolut. Det här är en resa som få människor kan göra i sitt liv. Det är få som får uppleva euforin att gå in i där och vinna.

På lördagskvällen väntar karriärens svåraste utmaning för Ilir Latifi. Svensken ställs mot femterankade amerikanen Ryan Bader.