Fakta: Daniel Richardsson

Ålder: 33 (34 den 15 mars).

Bor: Östersund.

Nuvarande placering i Ski Classics: Femma efter fyra norrmän.

Främsta meriter: OS: Två guld och ett brons. VM: Tre silver.

Fakta: Fem heta namn

Heta åkare inför söndagens Vasalopp:

Petter Eliassen, Norge: Storfavorit. Han vann Vasaloppet i fjol och leder långloppscupen Ski Classics sammanlagt. En av få som ensam klarar att åka i från hela tätklungan.

Tord Asle Gjerdalen, Norge: En tidigare profil som satsar på långlopp. Ligger sammanlagt tvåa i Ski Classics efter bland annat en imponerande seger i Marcialonga.

Daniel Richardsson, Sverige: De flesta som är inblandade i långloppscupen har noterat hur Daniel Richardsson utvecklats. Har blivit ett allt hetare namn inför Vasaloppet.

Johan Kjølstad, Norge: Alltid med när det drar ihop sig till ett avgörande. Slutade tvåa i fjolårets Vasalopp.

Jörgen Brink, Sverige: Han har vunnit Vasaloppet tre gånger och är fortfarande ett hett namn. Få klarar av Brink i en spurt.

Daniel Richardsson börjar tröttna på att staka och längtar tillbaka till en annan slags skidåkning.

– Den traditionella skidåkningen, där man använder både armar och ben, passar mig bäst. Därför tänker jag redan lite på att åka traditionella tävlingar nästa år och på VM i Lahtis. Men nu är det fullt fokus på att vinna Vasaloppet på söndag. Formen är på topp, säger Daniel Richardsson till TT.

Inom långsloppscupen Ski Classics handlar förhandssnacket inför Vasaloppet om tre huvudfavoriter: norrmännen Petter Eliassen och Tord Asle Gjerdalen samt den snart 33-årige Daniel Richardsson, bosatt i Östersund.

Många har noterat hur Daniel Richardsson utvecklats till en långloppsåkare av klass.

Richardsson berättar att allt han gjort sedan våren 2015 har varit inställt på Vasaloppet 2016. Från sommarens stakträningar för att klara att hålla tempot på blanka skidor utan fästvalla, till taktiklektionerna i samband med vinterns tävlingar i långloppscupen.

Tränat stenhårt

Nu avslöjar Daniel Richardsson att superhelgen i februari, där han både åkte lördagens femmil i Holmenkollen och söndagens Kaiser Maximilian Lauf över 65 kilometer, var ett led i förberedelserna inför Vasaloppet.

– Det var ett sätt att få hårdheten i kroppen och mental styrka, säger 33-åringen.

De senaste veckorna har han tränat stenhårt hemma i Östersund. Mellan åtta och nio mil varannan dag.

– Hela den här säsongen har för mig bara handlat om Vasaloppet. Det har nästan liknat en satsning inför VM eller OS. Därför känns det skönt att allt har fungerat bra och formen kommer när det nu bara återstår några dagar. En seger i Vasaloppet skulle betyda mycket för mig som skidåkare.

Vill åka offensivt

Daniel Richardsson kan sträckan mellan Sälen och Mora. Han har åkt den tidigare och 2012 kom han fyra, bara någon meter efter segraren Jörgen Brink.

Nu har han gjort klart sin plan för årets lopp. Han vill inte avslöja detaljer, men säger:

– Om det inte snöar så kommer jag att åka offensivt och ta egna initiativ. Det är ett måste om jag ska vinna. Men allt förändras om det snöar på söndag. Då blir det nog mer passiv åkning av alla.

När Vasaloppet är över kommer Richardsson att tänka alltmer på nästa års VM i Lahtis. Han öppnar dörren för landslaget och en VM-satsning.

– Beslutet tar jag när långloppssäsongen är över, men tankarna har redan kommit. Det känns som att de traditionella loppen passar mig bättre, säger Richardsson som ser en utmaning i att ta upp kampen mot vinterns store vinnare, Martin Johnsrud Sundby.

– Hans framgångar har bara inspirerat mig. Martin Johnsrud Sundby var ju nästan i min ålder när han började åka riktigt fort.