Syriens president Bashar al-Assad och Vladimir Putin inspekterar en militärparad på en ryskkontrollerad flygbas i december.
Syriens president Bashar al-Assad och Vladimir Putin inspekterar en militärparad på en ryskkontrollerad flygbas i december.

Ryssland deltar officiellt inte i markstriderna i Syrien. Samtidigt sägs ett 100-tal ryska medborgare nyligen ha stupat i strider mot USA-ledda styrkor. De döda ska ha varit legosoldater från det hemlighetsfulla företaget Wagner-gruppen – med nära kopplingar till Kreml. "De är privata bara till namnet", säger Rysslandsexperten Fredrik Westerlund.

I förra veckan drabbade USA-ledda styrkor samman med Assad-trogen milis i Dayr al-Zawr i östra Syrien. De intensiva striderna ska ha börjat då Assad-milisen gick till attack mot den USA-stödda kurdisk-arabiska koalitionen SDF, som gick till motangrepp, skriver nyhetsbyrån Reuters.

Enligt Reuters källor bestod den 550 man starka milisgruppen i huvudsak av ryska legosoldater – och så många som 100 av dem kan ha stupat i striderna. Ytterligare 200 sägs vara sårade och förda till militärsjukhus i Ryssland. De största förlusterna ska ha inträffat när kolonnen angreps genom flyganfall.

Ryska försvarsdepartementet medger att fem ryska medborgare dött i sammandrabbningen, men säger att personerna saknade koppling till landets väpnade styrkor.

Det sista kan vara en tolkningsfråga. Enligt Reuters är de döda och sårade anställda av Wagner-gruppen – ett privat säkerhetsföretag, som Ryssland bland annat använder sig av i Syrien. Uppfattningen delas av Fredrik Westerlund, som är säkerhetspolitisk analytiker och Rysslandsexpert på Totalförsvarets forskningsinstitut.

LÄS MER: Olika bud om IS är slaget i Syrien

Officiellt saknar Wagner kopplingar till den ryska staten. Privata militärföretag är till och med förbjudna i landet. Men det mesta pekar på att banden mellan staten och bolaget är starka och Wagner handlar på order av Kreml.

– Det är mycket som tyder på att Wagner, även om det på pappret är ett privat och ickerysk företag, arbetar i den ryska statens intressen och möjligen även kontrolleras och styrs av den militära underrättelsetjänsten, säger Fredrik Westerlund.

– De tillåts finnas och rekrytera och utbilda sin personal i Ryssland och ett av deras utbildningsområden ligger vägg i vägg med ett från de ryska specialstyrkorna. Dmitrij Utkin, chefen för Wagner har också dykt upp i officiella sammanhang och har dokumenterats på bild tillsammans med Putin.

Striderna skedde nära staden Dayr al-Zawr vid floden Eufrat. ”Det rysk-syriska förbandet klev över på den amerikanska sidan av floden. Kanske slog amerikanerna till hårdare än vad man hade föreställt sig”, säger Fredrik Westerlund.

Ryssland inledde sin insats i Syrien under hösten 2015 för att vända krigslyckan för sin allierade president Bashar al-Assad. Främst har Ryssland erbjudit luftunderstöd åt regimstyrkorna, och flygbombningarna har skördat tusentals dödsoffer bland civila, uppger flera människorättsorganisationer. Enligt en rapport från den FN-stödda organisationen Syrian Network for Human Rights från 2016 hade de ryska bombningarna då dödat fler civila än terrorsekten IS i Syrien.

Samtidigt har Wagner-gruppen stridit på syrisk mark under hela den ryska inblandningen, enligt Fredrik Westerlund.

– Av allt att döma så är det ett antal personer som först stridit i östra Ukraina och sedan åkt direkt ner till Syrien, säger han.

LÄS MER: Nya försök att avsluta kriget i Syrien

Om Wagner handlat på order från Moskva eller handlat på egen hand just i det här fallet är oklart, men enligt Fredrik Westerlund kan angreppet mot Dayr al-Zawr, som befriades från IS i höstas, ha haft ekonomiska motiv snarare än militära.

– Samtidigt som man ger markunderstöd så har man också kontrakt med syriska staten om att skydda och sköta oljefält. Den här offensiven verkar ha syftat till att ta över kontrollen över en knutpunkt för oljan i området, säger han.

Samtidigt som både USA och Ryssland har tonat ner det inträffade säger Fredrik Westerlund att incidenten är ytterligare ett led i en ny trend i det syriska inbördeskriget där stormakterna ställs mot varandra.

– I och med att IS slutar vara huvudmotståndare för de två koalitionerna som deltar i kriget så ökar naturligtvis risken för att man istället strider direkt eller indirekt mot varandra, säger han.

Nästa artikel inom Metro Music:
Zara Larsson kan få musikexportpriset