Vad är det som gör en riktigt stor spelare? Mål, assist, segrar? Nej, en riktig mästare är en som vid 38 års ålder, efter en 22 år lång karriär, fortfarande kämpar med en enorm glöd, anpassar sig till en ny roll i laget med samma entusiasm som en debutant och som utan några krusiduller återhämtar sig från en svår skada. Paolo Maldini har alla dessa kännetecken.

Är det inte synd att det italienska landslaget måste klara sig utan dig?
◗◗ –Jag gav upp landslaget den fördömda kvällen i Sydkorea, när vi blev utslagna ur VM (utslagna av Sydkorea), en match som "kostade" alldeles för mycket. Tränare Trapattoni försökte övertala mig att vara med i EM i Portugal. Jag övervägde det noga, men stod fast vid mitt beslut att enbart koncentrera mig på Milan. Sedan dess har jag faktiskt inte tänkt på att göra comeback i landslaget, säger Maldini.

Ett tufft beslut. Många skulle ju ha ångrat sig. Varför gör inte du det?
–Vid min ålder tror jag inte att jag skulle kunna hålla en hög klass om jag spelar både i Milan och i landslaget. Nu när jag spelat enbart för Milan tror jag att jag kan hålla på några år till.

Vad minns du av din sista match för Italien?
–Det är det värsta minnet under min karriär med landslaget. Det mästerskapet blev fel från början – från organisationen, den fientliga miljön till den ödesdigra matchen. För att inte tala om domaren. Inte under hela min karriär har jag haft en sådan "hemmadomare". Vi var bättre än Sydkorea, men i andra halvlek blev vi oförklarligt sämre och Ahns mål var spiken i kistan. Jag önskar verkligen att min sista match för landslaget skulle slutat annorlunda.

Blev du irriterad på kritiken efter VM?
–Ja, mycket. Det var inget jag var värd efter en lång karriär. Jag fick höra mycket skit som inte bara handlade om fotboll, utan också om mitt privatliv. Jag tycker inte att jag förtjänade detta.

Hur ser du på Italiens chanser i VM?
–Laget har en bra mix av unga och erfarna spelare – får de bara vara ifred kan det gå riktigt bra. Bakom Brasilien är Italien en av fyra fem favoriter.

Den brasilianske förbundskaptenen Parreira lär ha sagt att hans "A Seleção", landslaget, håller igen för att komma i bästa form till VM. Är det så?
–Det vet jag inte, men jag kan tala om för dig att de brasilianska spelare som finns i Milan gör sitt absolut bästa. Och det kan du själv se när de spelar.

Nästa artikel inom Metro Music:
Zara Larsson kan få musikexportpriset