Segelbåtar kryssar smidigt mellan Ha Long-buktens skyhöga klippväggar Den vietnamesiska övärlden gömmer tysta laguner, glittrande grottkomplex och historiska fiskebyar Tidningen RES klev ombord.

Det luktar inte hav i hamnen, det luktar avgaser. På land trängs bussar och taxi­bilar med backpackers i flipflopsandaler och propra pensionärer. Längs cementbryggan viftar uniformsklädda besättningsmän med plakat för att guida resenärer till sina respektive båtar. Min båt, Ha Long Emotion Cruise, saknar segel och motorn brummar dovt när vi lättar ankar.

Jag och mina 18 medresenärer har gått upp på soldäck och ser ut över hamnen, Port of Ha Long Bay. I vattnet guppar ett fyrtiotal träskepp, alla med mörk­brun träpanel och rödgul vietnamesisk flagga i aktern. Båtarna har olika profiler och erbjuder något för alla: havskanotisten, bergsklättraren, festsviraren, den med stor plånbok och den med något mindre. Långsamt lämnar vi hamnens virrvarr och tar riktning mot öarna i fjärran.

Havet öppnar upp sig som en Pandoras ask av öar. Mjukt tuffar vi närmare horisonten, rakt mot den blåskimrande dimman och de spetsiga bergstopparna.

Ha Long-bukten i norra Vietnam är en av landets mest besökta turistdestinationer med 2,2 miljoner turister. Sedan 1994 är områdets 3 000 sandstensöar och kalkstensklippor uppsatta på Unescos världsarvslista. Den vietnamesiska skärgården sträcker sig ända till kinesiska gränsen och upptar en yta av 1 500 kvadratmeter. På avstånd liknar ögruppen en filmkuliss, men på närmare håll försvinner dimman och vi glider galant mellan sandstensöarna.

Vår når fiskebyn Ba Hang som ligger skyddad mellan höga klippväggar. Mintgröna, klarblåa och röda hus flyter stadigt på förankrade pontoner. Vid ett hus sitter en pojke hukad över en diskbalja, på pontonen bredvid gungar en kvinna i hängmatta och på den tredje viftar en hund glatt på svansen.
Här i Ba Hang bor 300 personer i 57 hushåll. Ofta lever tre generationer i varje hem. Vår båt lägger till vid den mintgröna skolan som är byns största byggnad. Skolan har funnits här sedan 1998, tidigare fick barnen och ungdomarna åka motorbåt till Ha Long City som ligger en timme härifrån.

Skolbarnen har rast och springer på träplankorna som agerar skolgård. En kvinna i sampan ror fram till skolgården och vill sälja frukt. På båten ligger gula, rosa, gröna, släta och taggiga frukter. Jag funderar på hur man öppnar en koksnöt med händerna och köper ett äpple.

Nästa dag ringer min alarmklocka 5.55. Vid frukostplinget förser jag mig med bröd, ägg, kaffe och frukt och sätter mig utomhus. Kaffebönorna rostas i smör innan de mals, vilket gör smaken fyllig och söt. I den vita korgstolen med blicken mot horisonten inser jag att någonting är annorlunda från i går. Vi är nästintill ensamma på havet. Tvådagars-båtarna har vänt om tillbaka till hamnen, medan vi fortsätter längre in bland öarna.

Det är först nu storheten slår mig. Ö efter ö efter ö passerar förbi. I varje rikting avtecknar sig nya stenkonturer på ett labyrintliknande vis. Ha Long-bukten har varit plats för många vietnamesiska sjöslag. Virrvarret var ett perfekt ställe att gillra fällor och förvirra fiender.

Liksom de flesta turer till Ha Long-bukten är vår tredagarstur planerad så att vi ska hinna se så mycket som möjligt. Utflykterna är många och tidschemat exakt. Sista dagen får vi möjlighet att paddla kajak. Flytväst är frivilligt och erfarenhet kvittar. Vår guide Pham tar täten och gruppen förväntas följa efter i ett rakt led. Vi paddlar så nära klippväggen att doften av grönska bryter igenom de salta havsbrisarna. Pham utlyser en tävling tillbaka till skeppet. Hjärtat pumpar, vattnet stänker och solen steker. Vid middagen får kajakvinnarna godis och alla applåderar.

När så till sist skeppet Emotion vänder om, efter två ljuva nätter och tre utflyktsfyllda dagar, funderar jag på att byta liv. Man kanske skulle bo i ett mintgrönt flytande hus i stället? Lära sin hund att simma och sig själv att fiska. Vakna i kapp med den purpurröda solen och fortsätta utforska Ha Long-buktens majestätiska öar för evigt.

Nästa artikel inom Metro Music:
Zara Larsson kan få musikexportpriset